Levadura

Las levaduras (o fermento) son microorganismos eucariotas unicelulares clasificados como miembros del reino de los hongos. La primera levadura se originó hace cientos de millones de años, y actualmente se reconocen al menos 1.500 especies. Se estima que constituyen el 1% de todas las especies de hongos descritas.

Las levaduras son organismos unicelulares que evolucionaron a partir de ancestros multicelulares, y algunas especies tienen la capacidad de desarrollar características multicelulares al formar cadenas de células en ciernes conectadas conocidas como pseudohifas o hifas falsas. Los tamaños de las levaduras varían mucho, dependiendo de la especie y el entorno, por lo general miden de 3 a 4 µm de diámetro, aunque algunas levaduras pueden crecer hasta los 40 µm. La mayoría de las levaduras se reproducen asexualmente por mitosis y muchas lo hacen mediante el proceso de división asimétrica conocido como gemación. Con su hábito de crecimiento unicelular, las levaduras se pueden contrastar con los mohos, que desarrollan hifas. Las especies de hongos que pueden tomar ambas formas (dependiendo de la temperatura u otras condiciones) se llaman hongos dimórficos.

La especie de levadura Saccharomyces cerevisiae convierte los carbohidratos en dióxido de carbono y alcoholes a través del proceso de fermentación. Los productos de esta reacción se han utilizado para hornear y producir bebidas alcohólicas durante miles de años. S. cerevisiae también es un organismo modelo importante en la investigación moderna de biología celular y es uno de los microorganismos eucariotas más estudiados. Los investigadores lo han cultivado para comprender la biología de la célula eucariota y, en última instancia, la biología humana con gran detalle. Otras especies de levaduras, como Candida albicans , son patógenos oportunistas y pueden causar infecciones en humanos. Las levaduras se han utilizado recientemente para generar electricidad en celdas de combustible microbianas y para producir etanol para la industria de los biocombustibles.

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