Vestigialidad

Vestigialidad es la retención, durante el proceso de evolución, de estructuras o atributos genéticamente determinados que han perdido parte o la totalidad de la función ancestral en una especie determinada. La evaluación de la vestigialidad generalmente debe basarse en la comparación con características homólogas en especies relacionadas. La aparición de vestigios ocurre por procesos evolutivos normales, típicamente por la pérdida de función de una característica que ya no está sujeta a presiones de selección positiva cuando pierde su valor en un entorno cambiante. La característica puede ser contrarrestada con mayor urgencia cuando su función se vuelve definitivamente dañina, pero si la falta de la característica no proporciona ninguna ventaja y su presencia no proporciona una desventaja, es posible que la selección natural no elimine la característica y persista entre especies.

Ejemplos de estructuras vestigiales (también llamadas órganos degenerados, atrofiados o rudimentarios) son la pérdida de alas funcionales en aves que habitan en islas; el órgano vomeronasal humano; y las patas traseras de la serpiente y la ballena.

Las características vestigiales pueden tomar varias formas; por ejemplo, pueden ser patrones de comportamiento, estructuras anatómicas o procesos bioquímicos. Como la mayoría de las otras características físicas, aunque sean funcionales, las características vestigiales en una especie dada pueden aparecer, desarrollarse y persistir o desaparecer sucesivamente en varias etapas dentro del ciclo de vida del organismo, que van desde el desarrollo embrionario temprano hasta la edad adulta tardía.

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