Oncovirus

Un oncovirus o virus oncogénico es un virus que puede causar cáncer. Este término se originó a partir de estudios de retrovirus de transformación aguda en las décadas de 1950 y 1960, cuando se utilizó el término "oncornavirus" para indicar su origen de virus de ARN. Con las letras "ARN" eliminadas, ahora se refiere a cualquier virus con un genoma de ADN o ARN que causa cáncer y es sinónimo de " virus tumoral " o "virus del cáncer". La gran mayoría de los virus humanos y animales no causan cáncer, probablemente debido a la larga evolución conjunta entre el virus y su huésped. Los oncovirus han sido importantes no solo en la epidemiología, sino también en las investigaciones de los mecanismos de control del ciclo celular, como la proteína del retinoblastoma.

La Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer de la Organización Mundial de la Salud estimó que en 2002, la infección causó el 17,8% de los cánceres humanos, con un 11,9% causado por uno de los siete virus. Un estudio de 2020 de 2658 muestras de 38 tipos diferentes de cáncer encontró que el 16 % estaba asociado con un virus. Estos cánceres pueden prevenirse fácilmente mediante la vacunación (p. ej., vacunas contra el virus del papiloma), diagnosticarse con análisis de sangre sencillos y tratarse con compuestos antivirales menos tóxicos.

Generalmente, los virus tumorales causan poca o ninguna enfermedad después de la infección en sus huéspedes, o causan enfermedades no neoplásicas como hepatitis aguda por el virus de la hepatitis B o mononucleosis por el virus de Epstein-Barr. Una minoría de personas (o animales) desarrollará cáncer después de la infección. Esto ha complicado los esfuerzos para determinar si un virus determinado causa cáncer o no. Los conocidos postulados de Koch, construcciones del siglo XIX desarrolladas por Robert Koch para establecer la probabilidad de que Bacillus anthraciscausará la enfermedad del ántrax, no son aplicables a las enfermedades virales. En primer lugar, esto se debe a que los virus no pueden aislarse realmente en cultivo puro; incluso las técnicas de aislamiento más estrictas no pueden excluir virus contaminantes no detectados con características de densidad similares, y los virus deben cultivarse en células. En segundo lugar, la infección y el transporte asintomáticos del virus son la norma para la mayoría de los virus tumorales, lo que viola el tercer principio de Koch. Relman y Fredericks han descrito las dificultades de aplicar los postulados de Koch a los cánceres inducidos por virus. Finalmente, la restricción del huésped para los virus humanos hace que no sea ético transmitir experimentalmente un virus sospechoso de cáncer. Otras medidas, como los criterios de AB Hill, son más relevantes para la virología del cáncer pero también tienen algunas limitaciones para determinar la causalidad.

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