Linfocito

Un linfocito es un tipo de glóbulo blanco (leucocito) en el sistema inmunológico de la mayoría de los vertebrados. Los linfocitos incluyen células asesinas naturales (que funcionan en la inmunidad innata citotóxica mediada por células), células T (para inmunidad adaptativa citotóxica mediada por células) y células B (para inmunidad adaptativa humoral impulsada por anticuerpos). Son el principal tipo de célula que se encuentra en la linfa, lo que provocó el nombre de "linfocito". Los linfocitos constituyen entre el 18% y el 42% de los glóbulos blancos circulantes.

Los tres tipos principales de linfocitos son las células T, las células B y las células asesinas naturales (NK). Los linfocitos se pueden identificar por su gran núcleo.

Las células T (células del timo) y las células B (células derivadas de la médula ósea o de la bursa) son los principales componentes celulares de la respuesta inmunitaria adaptativa. Las células T participan en la inmunidad mediada por células, mientras que las células B son las principales responsables de la inmunidad humoral (relacionada con los anticuerpos). La función de las células T y las células B es reconocer antígenos "no propios" específicos, durante un proceso conocido como presentación de antígenos. Una vez que han identificado un invasor, las células generan respuestas específicas que se adaptan al máximo para eliminar patógenos específicos o células infectadas por patógenos. Las células B responden a los patógenos produciendo grandes cantidades de anticuerpos que luego neutralizan objetos extraños como bacterias y virus. En respuesta a los patógenos, algunas células T, llamadas células T auxiliares, producen citoquinas que dirigen la respuesta inmune, mientras que otras células T, llamadas células T citotóxicas, producen gránulos tóxicos que contienen enzimas poderosas que inducen la muerte de las células infectadas por patógenos. Después de la activación, las células B y las células T dejan un legado duradero de los antígenos que han encontrado, en forma de células de memoria. A lo largo de la vida de un animal, estas células de memoria "recordarán" cada patógeno específico que encuentren y podrán generar una respuesta fuerte y rápida si se detecta nuevamente el mismo patógeno; esto se conoce como inmunidad adquirida.

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