Historia de la teoría capitalista

Una teoría del capitalismo describe las características esenciales del capitalismo y cómo funciona. La historia de varias de estas teorías es el tema de este artículo.

Las concepciones de lo que constituye el capitalismo han cambiado significativamente con el tiempo, además de depender de la perspectiva política y el enfoque analítico adoptado por el observador en cuestión. Adam Smith se centró en el papel del interés propio ilustrado (la "mano invisible") y el papel de la especialización en la promoción de la eficiencia de la acumulación de capital. Ayn Rand definió el capitalismo como un sistema social basado en el reconocimiento de los derechos individuales, incluidos los derechos de propiedad, en el que toda la propiedad es de propiedad privada, y lo llamó el ideal desconocido. Robert LeFevre, un libertario estadounidense y principal teórico del autarquismo, definió el capitalismo como ahorros y capital, en esencia, como ahorros hechos por hombres, que luego se invierten en las herramientas de producción.Algunos defensores del capitalismo (como Milton Friedman) enfatizan el papel de los mercados libres que, afirman, promueven la libertad y la democracia. Para muchos (como Immanuel Wallerstein), el capitalismo depende de la extensión a una dimensión global de un sistema económico en el que los bienes y servicios se intercambian en los mercados y los bienes de capital pertenecen a entidades no estatales. Para otros (como Karl Marx), se define por la creación de un mercado laboral en el que la mayoría de la gente debe vender su fuerza de trabajo para ganarse la vida. Marx, junto con otros como Hilaire Belloc, también argumentó que el capitalismo se diferencia de otras economías de mercado que se caracterizan por la propiedad privada porque presenta la concentración de los medios de producción en manos de unos pocos.

Adam Smith es considerado el primer teórico de lo que comúnmente llamamos capitalismo. Su obra de 1776, Investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones, teorizó que dentro de un determinado sistema estable de comercio y evaluación, los individuos responderían al incentivo de ganar más especializando su producción. Estos individuos naturalmente, sin una intervención estatal específica, "dirigirían... que la industria de tal manera que sus productos puedan ser del mayor valor". Esto permitiría que toda la economía se volviera más productiva y, por lo tanto, sería más rica. Smith argumentó que proteger a productores particulares conduciría a una producción ineficiente, y que un acaparamiento nacional de especies (es decir, efectivo en forma de acuñación) solo aumentaría los precios, en un argumento similar al presentado por David Hume. Su tratamiento sistemático de cómo el intercambio de bienes, o un mercado, crearía incentivos para actuar en el interés general, se convirtió en la base de lo que entonces se llamó economía política y más tarde economía. También fue la base de una teoría de la ley y el gobierno que reemplazó gradualmente al régimen mercantilista que entonces prevalecía.

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