Historia de la fiebre amarilla

Los orígenes evolutivos de la fiebre amarilla muy probablemente provienen de África. Los análisis filogenéticos indican que el virus se originó en África oriental o central, con transmisión entre primates y humanos, y desde allí se propagó a África occidental. El virus, así como el vector Aedes aegypti, una especie de mosquito, probablemente fueron traídos al hemisferio occidental y a las Américas por barcos traficantes de esclavos de África después de la primera exploración europea en 1492.

Los primeros brotes de enfermedades que probablemente fueron fiebre amarilla ocurrieron en las Islas de Barlovento del Caribe, en Barbados en 1647 y Guadalupe en 1648. Barbados había experimentado una transformación ecológica con la introducción del cultivo de azúcar por parte de los holandeses. Los abundantes bosques presentes en la década de 1640 desaparecieron por completo en la década de 1660. A principios del siglo XVIII, la misma transformación relacionada con el cultivo de azúcar había ocurrido en las islas más grandes de Jamaica, La Española y Cuba. Los colonos españoles registraron un brote en 1648 en la península de Yucatán en México que pudo haber sido fiebre amarilla. La enfermedad fue llamada xekik (vómito negro) por los mayas.

Siguieron al menos 25 brotes importantes en América del Norte, como en 1793 en Filadelfia, donde murieron varios miles de personas, más del nueve por ciento de la población total. El gobierno estadounidense, incluido George Washington, tuvo que huir de la ciudad, que era la capital de los Estados Unidos en ese momento. En 1878, unas 20.000 personas murieron en una epidemia que asoló los pueblos del valle del río Mississippi y sus afluentes. El último gran brote en los EE. UU. ocurrió en 1905 en Nueva Orleans. También se produjeron brotes importantes en Europa en el siglo XIX en los puertos del Atlántico tras la llegada de veleros del Caribe, en su mayoría de La Habana. Ocurrieron brotes en Barcelona, ​​España, en 1803, 1821 y 1870. En el último brote, se registraron 1.235 muertes de un estimado de 12.000 casos. Se produjeron brotes más pequeños en Saint-Nazaire en Francia, Swansea en Gales y en otras ciudades portuarias europeas, tras la llegada de barcos que transportaban el mosquito vector.

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