Extinción masiva

Una extinción masiva o evento de extinción (también conocido como crisis biótica) es una disminución generalizada y rápida de la biodiversidad en la Tierra. Tal evento se identifica por un cambio brusco en la diversidad y abundancia de organismos multicelulares. Ocurre cuando la tasa de extinción aumenta con respecto a la tasa de especiación. Las estimaciones del número de grandes extinciones masivas en los últimos 540 millones de años oscilan entre cinco y más de veinte. Estas diferencias se derivan del desacuerdo sobre lo que constituye un evento de extinción "importante" y los datos elegidos para medir la diversidad pasada.

Debido a que la mayor parte de la diversidad y biomasa en la Tierra es microbiana y, por lo tanto, difícil de medir a través de fósiles, los eventos de extinción registrados son aquellos que afectan el componente biológicamente complejo y fácil de observar de la biosfera en lugar de la diversidad y abundancia total de la vida. Por esta razón, los eventos de extinción bien documentados se limitan al eón fanerozoico, antes del cual todos los organismos vivos eran microbianos o, como mucho, de cuerpo blando; la única excepción es la Catástrofe del Oxígeno en el Proterozoico. Quizás debido a la ausencia de un sólido registro fósil microbiano, las extinciones masivas parecen ser principalmente un fenómeno fanerozoico, con tasas de extinción aparentes bajas antes de que surgieran los grandes organismos complejos.

La extinción se produce a un ritmo desigual. Según el registro fósil, la tasa de fondo de extinciones en la Tierra es de aproximadamente dos a cinco familias taxonómicas de animales marinos cada millón de años. Los fósiles marinos se utilizan principalmente para medir las tasas de extinción debido a su registro fósil superior y rango estratigráfico en comparación con los animales terrestres.

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