Exaptación

La exaptación y el término relacionado cooptación describen un cambio en la función de un rasgo durante la evolución. Por ejemplo, un rasgo puede evolucionar porque cumplió una función particular, pero posteriormente puede llegar a cumplir otra. Las exaptaciones son comunes tanto en la anatomía como en el comportamiento.

Las plumas de pájaro son un ejemplo clásico. Inicialmente, pueden haber evolucionado para regular la temperatura, pero luego se adaptaron para el vuelo. Cuando las plumas se usaron por primera vez para ayudar en el vuelo, ese fue un uso expositivo. Desde entonces, han sido moldeados por la selección natural para mejorar el vuelo, por lo que en su estado actual se los considera mejor como adaptaciones para el vuelo. Lo mismo sucede con muchas estructuras que inicialmente asumieron una función como exaptaciones, una vez moldeadas para esa nueva función, se adaptan para esa función.

El interés en la exaptación se relaciona tanto con el proceso como con los productos de la evolución: el proceso que crea rasgos complejos y los productos (funciones, estructuras anatómicas, bioquímicos, etc.) que pueden desarrollarse de manera imperfecta. El término "exaptación" fue propuesto por Stephen Jay Gould y Elisabeth Vrba, como reemplazo de "preadaptación", que consideraban un término cargado teleológicamente.

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