Equinodermos

Un equinodermo es cualquier miembro del filo Echinodermata (del griego antiguo ἐχῖνος (ekhînos)  'erizo', y δέρμα (dérma)  'piel') de animales marinos. Los adultos son reconocibles por su simetría radial (generalmente de cinco puntos) e incluyen estrellas de mar, estrellas frágiles, erizos de mar, dólares de arena y pepinos de mar, así como lirios de mar o "lirios de piedra". Los equinodermos adultos se encuentran en el lecho marino en todas las profundidades del océano, desde la zona intermareal hasta la zona abisal. El filo contiene alrededor de 7000 especies vivas, lo que lo convierte en el segundo grupo más grande de deuterostomas (un superfilo), después de los cordados (que incluyen a los vertebrados, como aves, peces, mamíferos y reptiles). Los equinodermos son el filo más grande que no tiene miembros terrestres o de agua dulce.

Aparte del difícil de clasificar Arkarua (un animal precámbrico con simetría radial pentámera similar a un equinodermo), los primeros miembros definitivos del filo aparecieron cerca del comienzo del Cámbrico. Se ha descubierto que un grupo de equinodermos del Cámbrico, los cinctans (Homalozoa), que están cerca de la base del origen del equinodermo, poseen branquias externas utilizadas para la alimentación por filtración, similares a las que poseen los cordados y hemicordados.

Los equinodermos son importantes tanto ecológica como geológicamente. Ecológicamente, hay pocas otras agrupaciones tan abundantes en el desierto biótico de las profundidades marinas, así como en los océanos menos profundos. La mayoría de los equinodermos pueden reproducirse asexualmente y regenerar tejidos, órganos y extremidades; en algunos casos, pueden sufrir una regeneración completa a partir de una sola extremidad. Geológicamente, el valor de los equinodermos está en sus esqueletos osificados, que son los principales contribuyentes a muchas formaciones de piedra caliza y pueden proporcionar pistas valiosas sobre el entorno geológico. Fueron las especies más utilizadas en la investigación regenerativa en los siglos XIX y XX. Además, algunos científicos sostienen que la radiación de los equinodermos fue responsable de la Revolución Marina Mesozoica.

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