Alabastro

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Minerales de calcio ligeramente coloreados, translúcidos y suaves, típicamente yeso
Jarrón cosmético calcitado alabastro cubierto con una leona, representando a la diosa Bast; de la tumba de Tutankhamun (d. 1323 BC). Museo egipcio, El Cairo.

El alabastro es un mineral o roca que es suave, a menudo se usa para tallar y se procesa para obtener polvo de yeso. Los arqueólogos y la industria de procesamiento de piedra usan la palabra de manera diferente a los geólogos. Los primeros lo usan en un sentido más amplio que incluye variedades de dos minerales diferentes: el tipo de yeso masivo de grano fino y el tipo de calcita de grano fino en bandas. Los geólogos definen el alabastro solo como el tipo de yeso. Químicamente, el yeso es un sulfato de calcio hidratado, mientras que la calcita es un carbonato de calcio.

Los dos tipos de alabastro tienen propiedades similares. Suelen ser piedras de colores claros, translúcidas y blandas. Se han utilizado a lo largo de la historia principalmente para tallar artefactos decorativos.

El tipo calcita también se denomina "ónix-mármol", "alabastro egipcio" y "Alabastro oriental" y se describe geológicamente como un travertino de bandas compactas o "una piedra caliza estalagmítica marcada con patrones de bandas arremolinadas de color crema y marrón". "Ónix-mármol" es un nombre tradicional, pero geológicamente inexacto, porque tanto el ónice como el mármol tienen definiciones geológicas que son distintas incluso de la definición más amplia de "alabastro".

Alabastro (cabeza) y busto de mármol de Septimius Severus en el Musei Capitolini, Roma

En general, el alabastro antiguo es calcita en el Medio Oriente, incluidos Egipto y Mesopotamia, mientras que en la Europa medieval es yeso. El alabastro moderno probablemente sea calcita, pero puede ser cualquiera de los dos. Ambos son fáciles de trabajar y ligeramente solubles en agua. Se han utilizado para hacer una variedad de obras de arte y tallado en interiores, y no sobrevivirán mucho tiempo al aire libre.

Los dos tipos se distinguen fácilmente por sus diferentes durezas: el alabastro de yeso (dureza Mohs de 1,5 a 2) es tan suave que se raya con una uña, mientras que la calcita (dureza Mohs 3) no se puede rayar de esta manera pero cede ante un cuchillo.. Además, el alabastro de calcita, al ser un carbonato, hace efervescencia cuando se trata con ácido clorhídrico, mientras que el alabastro de yeso permanece casi inalterado.

Etimología

Ventanas de alabastro en la Iglesia de Santa María la Mayor de Morella, España (construidos siglos XIII-16)

El origen del "alabastro" está en inglés medio a través del francés antiguo "alabastre", a su vez derivado del latín "alabaster", y del griego "ἀλάβαστρος" ("alabastros") o "ἀλάβαστος" ("alabastos"). Las palabras griegas denotan un jarrón de alabastro.

El nombre puede derivarse del antiguo egipcio "a-labaste", que se refiere a los vasos de la diosa egipcia Bast. Se la representaba como una leona y con frecuencia se la representaba como tal en figuras colocadas encima de estas vasijas de alabastro. Los antiguos autores romanos, Plinio el Viejo y Ptolomeo, escribieron que la piedra utilizada para los frascos de ungüento llamada alabastra procedía de una región de Egipto conocida como Alabastron o Alabastrites.

Propiedades y usabilidad

El alabastro más puro es un material blanco como la nieve de grano fino y uniforme, pero a menudo se asocia con un óxido de hierro, que produce una nubosidad marrón y vetas en la piedra. Las variedades más gruesas de alabastro de yeso se convierten por calcinación en yeso de París y, a veces, se las conoce como "piedra de yeso".

La suavidad del alabastro permite tallarlo fácilmente en formas elaboradas, pero su solubilidad en agua lo hace inadecuado para trabajos al aire libre. Si el alabastro con una superficie lisa y pulida se lava con líquido para lavar platos, se volverá áspero, opaco y blanco, y perderá la mayor parte de su translucidez y brillo. Los tipos más finos de alabastro se emplean principalmente como piedra ornamental, especialmente para la decoración eclesiástica y para los pasamanos de escaleras y vestíbulos.

Procesamiento moderno

Taller de alabastro en Volterra, Italia

Técnicas de trabajo

El alabastro se extrae y luego se vende en bloques a los talleres de alabastro. Allí se cortan al tamaño necesario ("escuadrado"), y luego se procesan en diferentes técnicas: torneado en un torno para formas redondas, tallado en esculturas tridimensionales, cincelado para producir figuras en bajorrelieve o decoración.; y luego se le da un acabado elaborado que revela su transparencia, color y textura.

Imitación mármol

Para disminuir la translucidez del alabastro y producir una opacidad que sugiera el verdadero mármol, las estatuas se sumergen en un baño de agua y se calientan gradualmente, casi hasta el punto de ebullición, operación que requiere mucho cuidado, porque si el la temperatura no se regula con cuidado, la piedra adquiere un aspecto blanquecino y calcáreo. El efecto del calentamiento parece ser una deshidratación parcial del yeso. Si se trata adecuadamente, se parece mucho al verdadero mármol y se conoce como "marmo di Castellina".

Teñido

El alabastro es una piedra porosa y se puede "teñir" en cualquier color o tono, una técnica utilizada durante siglos. Para esto, la piedra debe sumergirse completamente en varias soluciones pigmentarias y calentarse a una temperatura específica. La técnica se puede utilizar para disfrazar el alabastro. De esta manera, una imitación muy engañosa del coral que se llama "coral de alabastro" es producido.

Tipos, ocurrencia, historia

Un frasco de perfume de alabastro calcita de la tumba de Tutankhamun, d. 1323 BC

Por lo general, solo se esculpe un tipo en un entorno cultural particular, pero a veces ambos se han trabajado para hacer piezas similares en el mismo lugar y tiempo. Este fue el caso de los pequeños frascos del tipo alabastron fabricados en Chipre desde la Edad del Bronce hasta el período Clásico.

Paneles de ventana

Cuando se corta en láminas delgadas, el alabastro es lo suficientemente translúcido como para usarse en ventanas pequeñas. Se utilizó con este fin en las iglesias bizantinas y más tarde en las medievales, especialmente en Italia. Grandes láminas de alabastro de yeso aragonés se utilizan ampliamente en la Catedral contemporánea de Nuestra Señora de los Ángeles, que fue dedicada en 2002 por la Arquidiócesis de Los Ángeles, California. La catedral incorpora refrigeración especial para evitar que los cristales se sobrecalienten y se vuelvan opacos. Los antiguos usaban el tipo de calcita, mientras que la catedral moderna de Los Ángeles usa alabastro de yeso. También existen múltiples ejemplos de ventanas de alabastro en iglesias y monasterios de pueblos ordinarios del norte de España.

Calcita alabastro

Plato calcita de la antigua tumba egipcia de "U", Semerkhet

El alabastro de calcita, más duro que la variedad de yeso, era el tipo que se usaba principalmente en el antiguo Egipto y el Medio Oriente (pero no en los relieves de los palacios asirios), y también se usa en los tiempos modernos. Se encuentra ya sea como un depósito estalagmítico del piso y las paredes de las cavernas de piedra caliza, o como una especie de travertino, depositado de manera similar en manantiales de agua calcárea. Su deposición en capas sucesivas da lugar al aspecto bandeado que a menudo presenta el mármol en la sección transversal, de donde deriva su nombre: ónix-mármol o alabastro-ónix, oa veces simplemente (y erróneamente) como ónix.

Egipto y Oriente Medio

El alabastro egipcio se ha trabajado mucho cerca de Suez y Assiut.

Esta variedad de piedra es el "alabastro" de los antiguos egipcios y la Biblia y a menudo se denomina alabastro oriental, ya que los primeros ejemplos procedían del Lejano Oriente. Se dice que el nombre griego alabastrites se deriva de la ciudad de Alabastron en Egipto, donde se extraía la piedra. La localidad probablemente debe su nombre al mineral; el origen del nombre del mineral es oscuro (aunque ver arriba).

El "oriental" el alabastro era muy apreciado para hacer pequeños frascos de perfume o floreros de ungüento llamados alabastra; se ha sugerido el nombre del recipiente como una posible fuente del nombre del mineral. En Egipto, los artesanos usaban alabastro para vasos canopos y varios otros objetos sagrados y sepulcrales. Un sarcófago descubierto en la tumba de Seti I cerca de Tebas se exhibe en el Museo Sir John Soane de Londres; está tallado en un solo bloque de alabastro de calcita translúcida de Alabastron.

El mármol de ónix argelino se ha extraído principalmente en la provincia de Orán.

El alabastro de calcita se extraía en el antiguo Israel en la cueva conocida hoy como la Cueva de los Gemelos cerca de Beit Shemesh. Herodes usó este alabastro para baños en sus palacios.

América del Norte

En México, existen yacimientos famosos de una delicada variedad verde en La Pedrara, en el distrito de Tecali, cerca de Puebla. El mármol ónix también se encuentra en el distrito de Tehuacán y en varias localidades de los EE. UU., Incluidas California, Arizona, Utah, Colorado y Virginia.

Alabastro de yeso

El alabastro de yeso es la más blanda de las dos variedades, la otra es el alabastro de calcita. Se usó principalmente en la Europa medieval y también se usa en los tiempos modernos.

Próximo Oriente antiguo y clásico

León herido, detalle del Lion Hunt of Ashurbanipal, siglo VII a.C., Museo Británico

"Mármol de Mosul" es una especie de alabastro de yeso que se encuentra en el norte del Irak moderno, que se utilizó para los relieves de los palacios asirios de los siglos IX al VII a. C.; estos son el tipo más grande de esculturas de alabastro que se han hecho regularmente. El relieve es muy bajo y la talla detallada, pero las habitaciones grandes estaban revestidas con composiciones continuas en losas de alrededor de 2,1 m (7 pies) de altura. La Caza del león de Asurbanipal y los relieves militares de Laquis, ambos del siglo VII y del Museo Británico, son algunos de los más conocidos.

El alabastro de yeso se usaba ampliamente para pequeñas esculturas para uso en interiores en el mundo antiguo, especialmente en el antiguo Egipto y Mesopotamia. Se pueden obtener detalles finos en un material con un acabado atractivo sin herramientas de hierro o acero. El alabastro se usó para vasijas dedicadas al culto de la deidad Bast en la cultura de los antiguos egipcios, y también se han encontrado miles de artefactos de alabastro de yeso que datan de finales del cuarto milenio antes de Cristo en Tell Brak (actual Nagar), en Siria.

En Mesopotamia, el alabastro de yeso era el material elegido para las figuras de deidades y devotos en los templos, como en una figura que se cree que representa a la deidad Abu que data de la primera mitad del tercer milenio antes de Cristo y que actualmente se conserva en Nueva York.

Aragón, España

Gran parte de la extracción de alabastro del mundo se realiza en el centro del valle del Ebro en Aragón, España, que tiene los depósitos explotables más grandes del mundo. Según un folleto publicado por el Gobierno de Aragón, el alabastro en otros lugares o se ha agotado, o su extracción es tan difícil que casi se abandona o se realiza con un coste muy elevado. Hay dos sitios separados en Aragón, ambos están ubicados en cuencas terciarias. El yacimiento más importante es el área de Fuentes-Azaila, en la Cuenca Terciaria del Ebro. La otra es la Cuenca de Calatayud-Teruel, que divide la Cordillera Ibérica en dos sectores principales (NW y SE).

La abundancia de alabastro aragonés fue determinante para su uso en arquitectura, escultura y decoración. No hay constancia de un uso probable por parte de las culturas prerromanas, por lo que quizás los primeros en utilizar el alabastro en Aragón fueron los romanos, que elaboraban vasijas de alabastro siguiendo los modelos griego y egipcio. Parece que desde la reconstrucción de la muralla romana de Zaragoza en el siglo III dC con alabastro, el uso de este material se generalizó en la construcción durante siglos. La Saraqusta musulmana (hoy Zaragoza) era también llamada "Medina Albaida", la Ciudad Blanca, por el aspecto de sus muros de alabastro y palacios, que destacaban entre jardines, arboledas y huertas junto a los ríos Ebro y Huerva..

Los restos más antiguos del Palacio de la Aljafería, junto con otros elementos interesantes como capiteles, relieves e inscripciones, fueron realizados con alabastro, pero es durante el florecimiento artístico y económico del Renacimiento cuando el alabastro aragonés alcanza su época dorada. En el siglo XVI los escultores aragoneses eligieron el alabastro para sus mejores obras. Eran expertos en explotar sus cualidades de iluminación y, en términos generales, las obras de arte terminadas conservaban su color natural.

Volterra (Toscana)

Lámpara más iluminada, alabastro italiano blanco y marrón, diámetro base 13 cm (siglo XX)

En Europa, el centro del comercio de alabastro hoy en día es Florencia, Italia. El alabastro toscano se presenta en masas nodulares incrustadas en calizas, interestratificadas con margas del Mioceno y Plioceno. El mineral se explota en gran parte por medio de galerías subterráneas, en el distrito de Volterra. Se reconocen varias variedades: veteada, manchada, nublada, agatiforme y otras. El tipo más fino, obtenido principalmente de Castellina, se envía a Florencia para la escultura de figuras, mientras que los tipos comunes se tallan localmente en jarrones, luces y diversos objetos ornamentales. Estos artículos son objeto de un extenso comercio, especialmente en Florencia, Pisa y Livorno.

En el siglo III a. C., los etruscos utilizaron el alabastro de la Toscana del área de la actual Volterra para producir urnas funerarias, posiblemente enseñadas por artistas griegos. Durante la Edad Media se olvidó casi por completo la artesanía del alabastro. Un renacimiento comenzó a mediados del siglo XVI, y hasta principios del siglo XVII, el trabajo del alabastro fue estrictamente artístico y no se expandió para formar una gran industria.

En los siglos XVII y XVIII, la producción de artefactos artísticos de estilo renacentista de alta calidad se detuvo por completo y se reemplazó por artículos menos sofisticados y más baratos, más adecuados para la producción y el comercio a gran escala. La nueva industria prosperó, pero la menor necesidad de artesanos calificados dejó solo a unos pocos trabajando. El siglo XIX trajo un auge a la industria, en gran parte debido a los "artesanos ambulantes" quienes fueron y ofrecieron sus mercancías a los palacios de Europa, así como a América y Oriente.

En el siglo XIX también se introdujo una nueva tecnología de procesamiento que permitió la producción de piezas únicas y personalizadas, así como la combinación del alabastro con otros materiales. Además del oficio recién desarrollado, el trabajo artístico volvió a ser posible, principalmente por parte del escultor volterrano Albino Funaioli. Después de una breve depresión, la industria revivió nuevamente con la venta de esculturas expresionistas manieristas producidas en masa, y se mejoró aún más en la década de 1920 con una nueva rama que creaba lámparas de techo y pared en estilo Art Deco y culminó con la participación en el 1925 Exposición Internacional de Artes Decorativas e Industriales Modernas de París. Nombres importantes de la evolución del uso del alabastro después de la Segunda Guerra Mundial son Volterran Umberto Borgna, el "primer diseñador de alabastro", y más tarde el arquitecto y diseñador industrial Angelo Mangiarotti.

Inglaterra y Gales

Resurrección de Cristo, típico panel de alabastro Nottingham de un conjunto retablo, 1450-1490, con restos de la pintura

El alabastro de yeso es un mineral común que se encuentra en Inglaterra en las margas Keuper de Midlands, especialmente en Chellaston en Derbyshire, en Fauld en Staffordshire y cerca de Newark en Nottinghamshire. Los depósitos en todas estas localidades han sido ampliamente explotados.

En los siglos XIV y XV, su talla en pequeñas estatuas y conjuntos de paneles en relieve para retablos era una valiosa industria local en Nottingham, así como una importante exportación inglesa. Por lo general, estaban pintados o parcialmente pintados. También se usó para las efigies, a menudo de tamaño natural, en los monumentos funerarios, ya que la típica posición yacente se adaptaba a la falta de resistencia del material y era más barato y más fácil de trabajar que el buen mármol. Después de la Reforma Inglesa se interrumpió la realización de conjuntos de retablos, pero continuó el trabajo de monumentos funerarios en relieves y estatuas.

Además de los ejemplos de estas tallas que aún se encuentran en Gran Bretaña (especialmente en el Museo del Castillo de Nottingham, el Museo Británico y el Museo Victoria and Albert), el comercio de alabastro mineral (en lugar de solo el comercio de antigüedades) tiene ejemplos dispersos en el material que pueden ser encontrado en lugares tan lejanos como el Musée de Cluny, España y Escandinavia.

El alabastro también se encuentra, aunque en menor cantidad, en Watchet en Somerset, cerca de Penarth en Glamorganshire y en otros lugares. En Cumbria ocurre principalmente en las rocas New Red, pero en un horizonte geológico más bajo. El alabastro de Nottinghamshire y Derbyshire se encuentra en gruesos lechos nodulares o "suelos" en masas esferoidales conocidas como "bolas" o "cuencos" y en masas lenticulares más pequeñas denominadas "tortas". En Chellaston, donde el alabastro local se conoce como "Patrick", se ha trabajado en adornos con el nombre de "Derbyshire spar", un término que se aplica más correctamente al fluorita.

Atribuido a Willem van den Broecke, Rijksmuseum

Alabastro negro

El alabastro negro es una rara forma de anhidrita del mineral a base de yeso. Esta forma negra se encuentra en solo tres venas en el mundo, una en Estados Unidos, Italia y China.

El parque estatal Alabaster Caverns, cerca de Freedom, Oklahoma, alberga una cueva de yeso natural en la que gran parte del yeso tiene forma de alabastro. Hay varios tipos de alabastro que se encuentran en el sitio, incluidos el rosa, el blanco y el raro alabastro negro.

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