Zyklon B

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Pesticide notorious for its use during El Holocausto
Etiquetas Zyklon del campo de concentración Dachau utilizado como evidencia en los ensayos de Nuremberg; los paneles primero y tercero contienen información del fabricante y el nombre de marca, el panel central lee "Poison Gas! Preparación del cianuro para ser abierto y utilizado sólo por personal capacitado"

Zyklon B ()Alemán: [Tsyklo mañana] ()escucha); traducido Cyclone B) fue el nombre comercial de un plaguicida basado en cianuro inventado en Alemania a principios de la década de 1920. Consistió en cianuro de hidrógeno (ácido prusico), así como un irritante de ojos cautelares y uno de varios adsorbentes como la tierra diatomácea. El producto es notorio por su uso por parte de la Alemania nazi durante el Holocausto para asesinar a aproximadamente 1,1 millones de personas en cámaras de gas instaladas en Auschwitz-Birkenau, Majdanek y otros campos de exterminio.

El cianuro de hidrógeno, un gas venenoso que interfiere con la respiración celular, se utilizó por primera vez como pesticida en California en la década de 1880. La investigación en Degesch de Alemania condujo al desarrollo de Zyklon (más tarde conocido como Zyklon A), un pesticida que libera cianuro de hidrógeno al exponerse al agua y al calor. Fue prohibido después de la Primera Guerra Mundial, cuando Alemania utilizó un producto similar como arma química. Degussa compró Degesch en 1922. Su equipo de químicos, que incluía a Walter Heerdt [de] y Bruno Tesch, ideó un método para envasar cianuro de hidrógeno en botes sellados junto con un irritante ocular de precaución y uno de varios adsorbentes como la tierra de diatomeas. El nuevo producto también se llamó Zyklon, pero pasó a llamarse Zyklon B para distinguirlo de la versión anterior. Los usos incluían despiojar la ropa y fumigar barcos, almacenes y trenes.

Los nazis comenzaron a usar Zyklon B en los campos de exterminio a principios de 1942 para asesinar a los prisioneros durante el Holocausto. Tesch fue ejecutado en 1946 por vender a sabiendas el producto a las SS para su uso en humanos. El cianuro de hidrógeno ahora rara vez se usa como pesticida, pero todavía tiene aplicaciones industriales. Empresas en varios países continúan produciendo Zyklon B bajo marcas alternativas, incluida Detia-Degesch, la sucesora de Degesch, que cambió el nombre del producto a Cyanosil en 1974.

Modo de acción

El cianuro de hidrógeno es un gas venenoso que interfiere con la respiración celular. El cianuro evita que la célula produzca trifosfato de adenosina (ATP) al unirse a una de las proteínas involucradas en la cadena de transporte de electrones. Esta proteína, la citocromo c oxidasa, contiene varias subunidades y tiene ligandos que contienen grupos de hierro. El componente de cianuro de Zyklon B puede unirse a uno de estos grupos de hierro, el hemo a3, formando un compuesto más estabilizado a través del enlace pi de metal a ligando. Como resultado de la formación de este nuevo complejo hierro-cianuro, los electrones que se situarían en el grupo hemo a3 ya no pueden hacerlo. En cambio, estos electrones desestabilizan el compuesto; por lo tanto, el grupo hemo ya no los acepta. En consecuencia, el transporte de electrones se detiene y las células ya no pueden producir la energía necesaria para sintetizar ATP. La muerte ocurre en un ser humano que pesa 68 kilogramos (150 lb) dentro de los dos minutos posteriores a la inhalación de 70 mg de cianuro de hidrógeno.

Historia

Un equipo de fumigación en Nueva Orleans, 1939. Los botes Zyklon son visibles.

El cianuro de hidrógeno, descubierto a fines del siglo XVIII, se usó en la década de 1880 para fumigar árboles de cítricos en California. Su uso se extendió a otros países para la fumigación de silos, vagones de mercancías, barcos y molinos. Su peso ligero y su rápida dispersión hacían que su aplicación tuviera que realizarse bajo tiendas de campaña o en recintos cerrados. La investigación de Fritz Haber del Instituto Kaiser Wilhelm de Química Física y Electroquímica condujo a la fundación en 1919 de Deutsche Gesellschaft für Schädlingsbekämpfung mbH (Degesch), un consorcio controlado por el estado formado para investigar el uso militar de la sustancia química. Los químicos de Degesch agregaron un irritante ocular de precaución a un compuesto de cianuro menos volátil que reaccionó con agua en presencia de calor para convertirse en cianuro de hidrógeno. El nuevo producto se comercializó como pesticida Zyklon (ciclón). Como los alemanes habían utilizado una fórmula similar como arma durante la Primera Guerra Mundial, Zyklon pronto fue prohibido.

Deutsche Gold- und Silber-Scheideanstalt (refinería alemana de oro y plata; Degussa) se convirtió en el único propietario de Degesch en 1922. Allí, a partir de 1922, Walter Heerdt [de], Bruno Tesch y otros trabajaron en el envasado de cianuro de hidrógeno en botes sellados junto con un irritante ocular de precaución y estabilizadores adsorbentes como la tierra de diatomeas. El nuevo producto también fue etiquetado como Zyklon, pero se conoció como Zyklon B para distinguirlo de la versión anterior. Heerdt fue nombrado inventor de Zyklon B en la solicitud de patente de Degesch (número DE 438818) fechada el 20 de junio de 1922. Deutsches Patent- und Markenamt otorgó la patente el 27 de diciembre de 1926. A partir de la década de 1920, Zyklon B se utilizó en las instalaciones aduaneras de EE. UU. a lo largo de la frontera mexicana para fumigar la ropa de los que cruzan la frontera.

Estructura corporativa y marketing

En 1930, Degussa cedió el 42,5 % de la propiedad de Degesch a IG Farben y el 15 % a Th. Goldschmidt AG, a cambio del derecho a comercializar productos pesticidas de esas dos empresas a través de Degesch. Degussa retuvo el control gerencial.

Si bien Degesch poseía los derechos de la marca Zyklon y la patente del sistema de envasado, la fórmula química era propiedad de Degussa. Schlempe GmbH, propiedad de Degussa en un 52 por ciento, poseía los derechos de un proceso para extraer cianuro de hidrógeno de los productos de desecho del procesamiento de la remolacha azucarera. Este proceso fue realizado bajo licencia por dos empresas, Dessauer Werke y Kaliwerke Kolin, quienes también combinaron el cianuro de hidrógeno resultante con un estabilizador de IG Farben y un agente de precaución de Schering AG para formar el producto final, que se envasó utilizando equipos, etiquetas y botes proporcionados por Degesch. Los productos terminados se enviaban a Degesch, quien enviaba el producto a dos empresas que actuaban como distribuidores: Heerdt-Linger GmbH (Heli) de Frankfurt y Tesch & Stabenow (Testa) de Hamburgo. Su territorio estaba dividido a lo largo del río Elba, con Heli manejando clientes al oeste y al sur, y Testa al este. Degesch poseía el 51 por ciento de las acciones de Heli y hasta 1942 poseía el 55 por ciento de Testa.

Antes de la Segunda Guerra Mundial, Degesch obtenía la mayor parte de sus ganancias de Zyklon B de las ventas en el extranjero, particularmente en los Estados Unidos, donde se producía bajo licencia de Roessler & Hasslacher antes de 1931 y por American Cyanamid de 1931 a 1943. Desde 1929, el Servicio de Salud Pública de los Estados Unidos usó Zyklon B para fumigar trenes de carga y ropa de inmigrantes mexicanos que ingresaban a los Estados Unidos. Los usos en Alemania incluían ropa para desparasitar (a menudo usando una cámara sellada portátil inventada por Degesch en la década de 1930) y fumigar barcos, almacenes y trenes. Para 1943, las ventas de Zyklon B representaban el 65 por ciento de los ingresos por ventas de Degesch y el 70 por ciento de sus ganancias brutas.

Uso en el Holocausto

Empty Zyklon B canisters found by the Allies at Auschwitz-Birkenau in 1945

A principios de 1942, los nazis comenzaron a usar Zyklon B como la herramienta preferida para matar en los campos de exterminio durante el Holocausto. Lo usaron para asesinar a aproximadamente 1,1 millones de personas en cámaras de gas en Auschwitz-Birkenau, Majdanek y otros lugares. La mayoría de las víctimas eran judíos y, con mucho, la mayoría de los asesinatos con este método tuvieron lugar en Auschwitz. El distribuidor Heli suministró Zyklon B a Mauthausen, Dachau y Buchenwald, y Testa lo suministró a Auschwitz y Majdanek; los campamentos también lo compraban ocasionalmente directamente a los fabricantes. Unas 56 toneladas de las 729 toneladas vendidas en Alemania entre 1942 y 1944 se vendieron a campos de concentración, lo que representa alrededor del 8 por ciento de las ventas nacionales. Auschwitz recibió 23,8 toneladas, de las cuales 6 toneladas se utilizaron para fumigación. El resto se usó en las cámaras de gas o se perdió por deterioro (el producto tenía una vida útil declarada de solo tres meses). Testa realizó fumigaciones para la Wehrmacht y les suministró Zyklon B. También ofreció cursos a las SS en el manejo y uso seguro del material con fines de fumigación. En abril de 1941, los ministerios de agricultura e interior de Alemania designaron a las SS como aplicador autorizado del químico, lo que significaba que podían usarlo sin más capacitación ni supervisión gubernamental.

Rudolf Höss en su juicio en Polonia, 1947

Rudolf Höss, comandante de Auschwitz, dijo que el uso de Zyklon-B para asesinar prisioneros surgió por iniciativa de uno de sus subordinados, el SS-Hauptsturmführer (capitán) Karl Fritzsch, quien había lo usó para asesinar a algunos prisioneros de guerra rusos a fines de agosto de 1941 en el sótano del Bloque 11 en el campo principal. Repitieron el experimento con más prisioneros de guerra rusos en septiembre, con la observación de Höss. El bloque 11 resultó inadecuado, ya que el sótano era difícil de ventilar después y el crematorio (Crematorio I, que funcionó hasta julio de 1942) estaba a cierta distancia. El sitio de los asesinatos fue trasladado al Crematorio I, donde más de 700 víctimas podrían ser asesinadas a la vez. A mediados de 1942, la operación se trasladó a Auschwitz II-Birkenau, un campamento satélite cercano que había estado en construcción desde octubre de 1941.

La primera cámara de gas en Auschwitz II–Birkenau fue la "casa roja" (llamado Bunker 1 por el personal de las SS), una cabaña de ladrillo convertida en una instalación de gaseado al arrancar el interior y tapiar las ventanas. Entró en funcionamiento en marzo de 1942. Una segunda cabaña de ladrillos, llamada "casa blanca" o Bunker 2, se convirtió algunas semanas después. Según Höss, el Bunker 1 albergaba a 800 víctimas y el Bunker 2 albergaba a 1.200 víctimas. Estas estructuras se utilizaron para asesinatos en masa hasta principios de 1943. En ese momento, los nazis decidieron aumentar considerablemente la capacidad de gas de Birkenau. El Crematorio II se diseñó originalmente como un depósito de cadáveres con depósitos de cadáveres en el sótano e incineradores a nivel del suelo; la convirtieron en una fábrica de exterminio instalando puertas herméticas al gas, conductos de ventilación para que el Zyklon B cayera en la cámara y equipo de ventilación para eliminar el gas después. El Crematorio III se construyó con el mismo diseño. Esa primavera también se construyeron los crematorios IV y V, concebidos desde un principio como centros de gaseado. Para junio de 1943, los cuatro crematorios estaban operativos. La mayoría de las víctimas fueron asesinadas utilizando estas cuatro estructuras.

Los nazis comenzaron a enviar grandes cantidades de judíos de toda Europa a Auschwitz a mediados de 1942. Los que no fueron seleccionados para los equipos de trabajo fueron gaseados de inmediato. Los seleccionados para morir generalmente comprendían alrededor de las tres cuartas partes del total e incluían a casi todos los niños, mujeres con niños pequeños, todos los ancianos y todos aquellos que parecían no estar completamente en forma después de una inspección breve y superficial por parte de un médico de las SS. A las víctimas se les dijo que iban a someterse a una desparasitación y una ducha. Fueron despojados de sus pertenencias y conducidos a la cámara de gas.

Una oficina especial de las SS conocida como Instituto de Higiene entregó el Zyklon B al crematorio en ambulancia. La entrega real del gas a las víctimas siempre estuvo a cargo de las SS, por orden del médico supervisor de las SS. Después de que se cerraron las puertas, los hombres de las SS arrojaron gránulos de Zyklon B a través de las rejillas de ventilación en el techo o agujeros en el costado de la cámara. Las víctimas estaban muertas en 20 minutos. Johann Kremer, un médico de las SS que supervisó los gaseamientos, testificó que "los gritos y chillidos de las víctimas se podían escuchar a través de la abertura y estaba claro que luchaban por sus vidas".

Sonderkommandos (equipos de trabajo especiales obligados a trabajar en las cámaras de gas) con máscaras de gas y luego arrastraron los cuerpos fuera de la cámara. Las víctimas' Se quitaron los anteojos, las prótesis, las joyas y el cabello, y se extrajo cualquier trabajo dental para poder fundir el oro. Si la cámara de gas estaba abarrotada, como era habitual, los cadáveres se encontraban medio en cuclillas, con la piel descolorida de rosa con manchas rojas y verdes, con algo de espuma en la boca o sangrando por los oídos. Los cadáveres se quemaban en los incineradores cercanos y las cenizas se enterraban, se arrojaban al río o se usaban como fertilizante. Con el Ejército Rojo soviético acercándose a través de Polonia, el último gaseamiento masivo en Auschwitz tuvo lugar el 30 de octubre de 1944. En noviembre de 1944, el Reichsführer-SS Heinrich Himmler, jefe de las SS, ordenó que cesaran las operaciones de gaseamiento en todo el territorio. el Reich

Legado

Interior de la cámara de gas Majdanek, mostrando residuos azules prusianos

Después de que terminó la Segunda Guerra Mundial en 1945, Bruno Tesch y Karl Weinbacher de Tesch & Stabenow fue juzgado en un tribunal militar británico y ejecutado por proporcionar a sabiendas Zyklon B a las SS para su uso en humanos. Gerhard Peters, quien se desempeñó como director de operaciones de Degesch y Heli y también ocupó cargos en el gobierno nazi, cumplió dos años y ocho meses de prisión como cómplice antes de ser liberado debido a las enmiendas al código penal.

El uso de cianuro de hidrógeno como pesticida o limpiador ha sido prohibido o restringido en algunos países. La mayor parte del cianuro de hidrógeno se utiliza en procesos industriales, fabricados por empresas de Alemania, Japón, los Países Bajos y los Estados Unidos. Degesch reanudó la producción de Zyklon B después de la guerra. El producto se vendió como Cyanosil en Alemania y Zyklon en otros países. Todavía se producía en 2008. Degussa vendió Degesch a Detia-Freyberg GmbH en 1986. La empresa ahora se llama Detia-Degesch. Hasta alrededor de 2015, Lučební závody Draslovka de la República Checa producía un producto de fumigación similar a Zyklon B, bajo el nombre comercial Uragan D2. Uragan significa "huracán" o "ciclón" en checo.

Uso posterior de la palabra "Zyklon" en los nombres comerciales ha provocado reacciones airadas en los países de habla inglesa. El nombre "Zyklon" en montañas rusas portátiles fabricadas desde 1965 por Pinfari provocaron protestas entre grupos judíos en los EE. UU. en 1993 y 1999. En 2002, el proveedor británico de ropa deportiva y equipos de fútbol Umbro se disculpó y dejó de usar el nombre "Zyklon", que había aparecido desde 1999 en la caja de uno de sus entrenadores, luego de recibir quejas del Centro Simon Wiesenthal y el Centro del Holocausto Beth Shalom. También en 2002, Siemens retiró su solicitud de una marca estadounidense de la palabra "Zyklon", que su subsidiaria BSH Bosch und Siemens Hausgeräte había propuesto usar para una nueva línea de electrodomésticos en los Estados Unidos. (La empresa ya estaba usando el nombre en Alemania para una de sus aspiradoras). El Centro Simon Wiesenthal presentó protestas después de que uno de sus lectores informara sobre la solicitud de marca registrada a BBC News Online. Los nombres de productos de la empresa francesa IPC utilizaban "Cyclone" para desengrasantes y el sufijo "B" para biodegradable: "Ciclón B" pasó a llamarse "Cyclone Cap Vert" ("tapa verde") en 2013 tras las protestas de grupos judíos. Un rabino dijo que el nombre era "una ignorancia horrible en el mejor de los casos, y un récord Guinness de maldad y cinismo si la empresa conocía la historia del nombre de su producto".

Los que niegan el Holocausto afirman que el gas Zyklon B no se usó en las cámaras de gas y se basan en la desacreditada investigación de Fred A. Leuchter, quien encontró niveles bajos de azul de Prusia en muestras de las paredes y techos de las cámaras de gas. Leuchter atribuyó su presencia a la desparasitación general de los edificios. El control negativo de Leuchter, una muestra de material de juntas tomada de otro edificio del campamento, no tenía residuos de cianuro. En 1999, James Roth, el químico que había analizado las muestras de Leuchter, afirmó que la prueba tenía fallas porque el material que se envió para la prueba incluía trozos grandes y el químico solo estaría a 10 micrones de la superficie. No se identificó la superficie que había estado expuesta a la sustancia química, y el gran tamaño de las muestras significaba que cualquier sustancia química presente se diluyó en una cantidad indeterminable. En 1994, el Instituto de Investigación Forense de Cracovia volvió a examinar la afirmación de Leuchter y afirmó que la formación de azul de Prusia por exposición de ladrillos al cianuro no es una reacción muy probable. Utilizando técnicas de microdifusión, analizaron 22 muestras de las cámaras de gas y las cámaras de eliminación de piojos (como controles positivos) y las viviendas (como controles negativos). Encontraron residuos de cianuro tanto en las cámaras de eliminación de piojos como en las cámaras de gas, pero ninguno en las viviendas.