Virología

La virología es el estudio científico de los virus (organismos parásitos submicroscópicos de material genético contenido en una cubierta proteica) y agentes similares a virus. Se centra en los siguientes aspectos de los virus: su estructura, clasificación y evolución, sus formas de infectar y explotar las células huésped para la reproducción, su interacción con la fisiología e inmunidad del organismo huésped, las enfermedades que causan, las técnicas para aislarlos y cultivarlos, y su uso en investigación y terapia. La virología es un subcampo de la microbiología.

La identificación del agente causante de la enfermedad del mosaico del tabaco (TMV) como un nuevo patógeno por Martinus Beijerinck (1898) ahora se reconoce como el comienzo oficial del campo de la virología como una disciplina distinta de la bacteriología. Se dio cuenta de que la fuente no era una infección bacteriana ni fúngica, sino algo completamente diferente. Beijerinck usó la palabra 'virus' para describir al misterioso agente en su 'contagium vivum fluidum' ('fluido vivo contagioso'). Rosalind Franklin propuso la estructura completa del virus del mosaico del tabaco en 1955.

Una rama importante de la virología es la clasificación de virus. Los virus se pueden clasificar según la célula huésped que infectan: virus animales, virus vegetales, virus fúngicos y bacteriófagos (virus que infectan bacterias, que incluyen los virus más complejos). Otra clasificación utiliza la forma geométrica de su cápside (a menudo una hélice o un icosaedro) o la estructura del virus (p. ej., presencia o ausencia de una envoltura lipídica). Los virus varían en tamaño desde alrededor de 30 nm hasta alrededor de 450 nm, lo que significa que la mayoría de ellos no se pueden ver con microscopios ópticos. La forma y estructura de los virus se ha estudiado mediante microscopía electrónica, espectroscopía de RMN y cristalografía de rayos X.

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