Morsa

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Especies de mamíferos marinos con tusks
Vacas de Walrus y anhelos (disfraces cortos)

La morsa (Odobenus rosmarus) es un gran mamífero marino pinnípedo con una distribución discontinua por el Polo Norte en el Océano Ártico y los mares subárticos. del Hemisferio Norte. La morsa es la única especie existente en la familia Odobenidae y género Odobenus. Esta especie se subdivide en dos subespecies: la morsa del Atlántico (O. r. rosmarus), que vive en el Océano Atlántico, y la morsa del Pacífico (O. r. divergens), que vive en el Océano Pacífico.

Las morsas adultas se caracterizan por tener colmillos y bigotes prominentes y un volumen considerable: los machos adultos en el Pacífico pueden pesar más de 2000 kilogramos (4400 libras) y, entre los pinnípedos, solo las dos especies de elefantes marinos los superan en tamaño. Las morsas viven principalmente en aguas poco profundas sobre las plataformas continentales y pasan una gran parte de su vida en el hielo marino en busca de moluscos bivalvos bentónicos. Las morsas son animales sociales relativamente longevos, y se consideran una "especie clave" en las regiones marinas del Ártico.

La morsa ha desempeñado un papel destacado en las culturas de muchos pueblos indígenas del Ártico, que la han cazado para obtener carne, grasa, piel, colmillos y huesos. Durante el siglo XIX y principios del siglo XX, las morsas fueron ampliamente cazadas por su grasa, marfil de morsa y carne. La población de morsas se redujo rápidamente en toda la región del Ártico. Se ha recuperado un poco desde entonces, aunque las poblaciones de morsas del Atlántico y Laptev siguen fragmentadas y en niveles bajos en comparación con el tiempo anterior a la interferencia humana.

Etimología

Walrus, etiquetado Ros marus piscis, se representa en el mapa del siglo XVI de Escandinavia (la Carta Marina)

El origen de la palabra morsa deriva de un idioma germánico, y se ha atribuido en gran medida al idioma holandés o al nórdico antiguo. Se cree que su primera parte deriva de una palabra como Nórdico antiguo hvalr ('ballena&# 39;) y se ha planteado la hipótesis de que la segunda parte proviene de la palabra nórdica antigua hross ('caballo'). Por ejemplo, la palabra en nórdico antiguo hrosshvalr significa 'caballo-ballena' y se cree que se pasó de forma invertida tanto al holandés como a los dialectos del norte de Alemania como walros y Walross. Una teoría alternativa es que proviene de las palabras holandesas wal 'orilla' y reus 'gigante'.

El nombre de la especie rosmarus es escandinavo. El manuscrito noruego Konungs skuggsjá, que se cree que data de alrededor del año 1240 d. C., se refiere a la morsa como rosmhvalr en Islandia y rostungr en Groenlandia (las morsas ya se habían extinguido en Islandia y Noruega, mientras que la palabra evolucionó en Groenlandia). Varios nombres de lugares en Islandia, Groenlandia y Noruega pueden tener su origen en sitios de morsas: Hvalfjord, Hvallatrar y Hvalsnes, por nombrar algunos, todos son criaderos típicos de morsas.

Se cree que la palabra inglesa arcaica para morsa, morse, proviene de las lenguas eslavas, que a su vez la tomaron prestada de las lenguas ugrofinesas y, en última instancia (según Ante Aikio), de una lengua de sustrato pre-finesa-ugria desconocida del norte de Europa. Compare морж (morž) en ruso, mursu en finlandés, morša en sami del norte, y morse en francés. Olaus Magnus, quien representó a la morsa en la Carta Marina en 1539, primero se refirió a la morsa como el ros marus, probablemente una latinización de morž, y esto fue adoptado por Linneo en su binomio nomenclatura.

La similitud coincidente entre morse y la palabra latina morsus (&# 39;un mordisco') supuestamente contribuyó a la reputación de la morsa como un "monstruo terrible".

El compuesto Odobenus proviene de odous (griego para 'dientes') y baino (del griego, 'caminar'), basado en observaciones de morsas usando sus colmillos para salir del agua. El término divergens en latín significa 'separándose', en referencia a sus colmillos.

Taxonomía y evolución

La morsa es un mamífero del orden Carnivora. Es el único miembro superviviente de la familia Odobenidae, uno de los tres linajes del suborden Pinnipedia junto con las focas verdaderas (Phocidae) y las focas con orejas (Otariidae). Si bien ha habido cierto debate sobre si los tres linajes son monofiléticos, es decir, descienden de un solo ancestro, o difiléticos, la evidencia genética reciente sugiere que los tres descienden de un ancestro caniforme más estrechamente relacionado con los osos modernos. Un análisis multigénico reciente indica que los odobénidos y los otáridos se separaron de los fócidos hace unos 20 a 26 millones de años, mientras que los odobénidos y los otáridos se separaron hace 15 a 20 millones de años. Odobenidae fue una vez una familia muy diversa y extendida, que incluía al menos veinte especies en las subfamilias Imagotariinae, Dusignathinae y Odobeninae. La característica distintiva clave fue el desarrollo de un mecanismo de alimentación por chorro/succión; los colmillos son una característica posterior específica de Odobeninae, de los cuales la morsa moderna es la última especie restante (relicta).

Dos subespecies de morsa son ampliamente reconocidas: la morsa atlántica, O. R. rosmarus (Linnaeus, 1758) y la morsa del Pacífico, O. R. divergens (Illiger, 1815). Las diferencias genéticas fijas entre las subespecies del Atlántico y del Pacífico indican un flujo de genes muy restringido, pero una separación relativamente reciente, estimada en 500.000 y 785.000 años. Estas fechas coinciden con la hipótesis derivada de los fósiles de que la morsa evolucionó a partir de un ancestro tropical o subtropical que se aisló en el Océano Atlántico y se adaptó gradualmente a las condiciones más frías del Ártico. A partir de ahí, presumiblemente recolonizó el Océano Pacífico Norte durante los períodos de alta glaciación en el Pleistoceno a través de la vía marítima centroamericana.

Algunas autoridades, incluidos muchos biólogos rusos y las canónicas especies de mamíferos del mundo, consideraron que una población aislada en el mar de Laptev era una tercera subespecie, O. R. laptevi (Chapskii, 1940), pero desde entonces se ha determinado que tiene su origen en la morsa del Pacífico.

Anatomía

Photo of several walruses, with prominently displayed white pairs of tusks
Morsas masculinas del Pacífico en Cabo Pierce en Alaska, mostrando variación en la curvatura y orientación de los colmillos y la piel contuve (bosses) típica de los machos.
Photo of walrus in ice-covered sea.
Walrus usando sus colmillos para colgar en un agujero respiratorio en el hielo cerca de St. Lawrence Island, Bering Sea
Skeleton
Skull sin tuk

Mientras que algunos machos del Pacífico de gran tamaño pueden pesar hasta 2000 kg (4400 lb), la mayoría pesa entre 800 y 1700 kg (1800 y 3700 lb). Un macho ocasional de la subespecie del Pacífico supera con creces las dimensiones normales. En 1909, se recolectó una piel de morsa que pesaba 500 kg (1100 lb) de un toro enorme en Franz Josef Land, mientras que en agosto de 1910, Jack Woodson le disparó a una morsa de 4,9 metros de largo (16 pies), extrayendo sus 450 kg (1000 lb) ocultar. Dado que la piel de una morsa suele representar alrededor del 20 % de su peso corporal, se estima que la masa corporal total de estos dos gigantes era de al menos 2300 kg (5000 lb). La subespecie del Atlántico pesa entre un 10% y un 20% menos que la subespecie del Pacífico. La morsa del Atlántico macho pesa un promedio de 900 kg (2000 lb). La morsa del Atlántico también tiende a tener colmillos relativamente más cortos y un hocico algo más aplanado. Las hembras pesan alrededor de dos tercios que los machos, con las hembras del Atlántico con un promedio de 560 kg (1230 lb), a veces con un peso de tan solo 400 kg (880 lb), y la hembra del Pacífico con un promedio de 800 kg (1800 lb). La longitud suele oscilar entre 2,2 y 3,6 m (7 pies 3 pulgadas a 11 pies 10 pulgadas). Las morsas recién nacidas ya son bastante grandes, con un peso promedio de 33 a 85 kg (73 a 187 lb) y de 1 a 1,4 m (3 pies 3 pulgadas a 4 pies 7 pulgadas) de largo en ambos sexos y subespecies. En total, la morsa es la tercera especie de pinnípedo más grande, después de los dos elefantes marinos. Las morsas mantienen un peso corporal tan alto debido a la grasa almacenada debajo de la piel. Esta grasa los mantiene calientes y la grasa proporciona energía a la morsa.

La forma del cuerpo de la morsa comparte características tanto con los leones marinos (focas con orejas: Otariidae) como con las focas (focas verdaderas: Phocidae). Al igual que los otáridos, puede girar sus aletas traseras hacia adelante y moverse a cuatro patas; sin embargo, su técnica de natación se parece más a la de las focas verdaderas, y se basa menos en las aletas y más en los movimientos sinuosos de todo el cuerpo. También como los fócidos, carece de orejas externas.

Los músculos extraoculares de la morsa están bien desarrollados. Esto y su falta de techo orbital le permiten sacar los ojos y ver tanto en dirección frontal como dorsal. Sin embargo, la visión de esta especie parece ser más adecuada para distancias cortas.

Colmillos y dentición

Skull con tusks
Tooth

Si bien esto no fue cierto para todas las morsas extintas, la característica más destacada de las especies vivas son sus largos colmillos. Estos son caninos alargados, que están presentes tanto en morsas machos como hembras y pueden alcanzar una longitud de 1 m (3 pies 3 pulgadas) y pesar hasta 5,4 kg (12 lb). Los colmillos son un poco más largos y gruesos entre los machos, que los usan para pelear, dominar y exhibirse; los machos más fuertes con los colmillos más grandes suelen dominar los grupos sociales. Los colmillos también se utilizan para formar y mantener agujeros en el hielo y ayudar a la morsa a salir del agua al hielo. Alguna vez se pensó que los colmillos se usaban para desenterrar presas del lecho marino, pero los análisis de los patrones de abrasión en los colmillos indican que son arrastrados a través del sedimento mientras que el borde superior del hocico se usa para excavar. Si bien la dentición de las morsas es muy variable, generalmente tienen relativamente pocos dientes además de los colmillos. El número máximo de dientes es 38 con fórmula de dentición: 3.1.4.23.1.3.2, pero más de la mitad de los dientes son rudimentarios y ocurren con menos del 50 % de frecuencia, de modo que una dentición típica incluye solo 18 dientes 1.1.3.00.1.3.0

Vibrisas (bigotes)

Alrededor de los colmillos hay una amplia capa de cerdas rígidas ("mystacial vibrisase"), que le da a la morsa una apariencia característica de bigotes. Puede haber de 400 a 700 vibrisas en 13 a 15 filas que alcanzan los 30 cm (12 pulgadas) de largo, aunque en la naturaleza a menudo se usan a longitudes mucho más cortas debido al uso constante en la búsqueda de alimento. Las vibrisas están adheridas a los músculos y reciben sangre y nervios, lo que las convierte en órganos muy sensibles capaces de diferenciar formas de 3 mm (18 in) de espesor y 2 mm (332 in) de ancho.

Piel

Aparte de las vibrisas, la morsa está escasamente cubierta de pelo y parece calva. Su piel es muy arrugada y gruesa, hasta 10 cm (4 in) alrededor del cuello y los hombros de los machos. La capa de grasa debajo tiene un grosor de hasta 15 cm (6 pulgadas). Las morsas jóvenes son de color marrón oscuro y se vuelven más pálidas y de color canela a medida que envejecen. Los machos viejos, en particular, se vuelven casi rosados. Debido a que los vasos sanguíneos de la piel se contraen en agua fría, la morsa puede parecer casi blanca cuando nada. Como característica sexual secundaria, los machos también adquieren importantes nódulos, llamados "protuberancias", particularmente alrededor del cuello y los hombros.

Native Alaskan woman dresses walrus skin

La morsa tiene un saco de aire debajo de la garganta que actúa como una burbuja de flotación y le permite balancearse verticalmente en el agua y dormir. Los machos poseen un gran báculo (hueso del pene), de hasta 63 cm (25 pulgadas) de largo, el más grande de todos los mamíferos terrestres, tanto en tamaño absoluto como en relación con el tamaño del cuerpo.

Historia de vida

Photo of five walruses on rocky shore
Walruses fighting
Una manada de morsas en Northbrook Island, Franz Josef Land, Rusia

Reproducción

Las morsas viven entre 20 y 30 años en estado salvaje. Los machos alcanzan la madurez sexual a los siete años, pero normalmente no se aparean hasta que están completamente desarrollados alrededor de los 15 años de edad. Tienen celo de enero a abril, lo que reduce drásticamente su ingesta de alimentos. Las hembras comienzan a ovular entre los cuatro y los seis años. Las hembras están en diestro, entrando en celo a fines del verano y también alrededor de febrero, pero los machos son fértiles solo alrededor de febrero; se desconoce la fertilidad potencial de este segundo período. La reproducción ocurre de enero a marzo, alcanzando su punto máximo en febrero. Los machos se agrupan en el agua alrededor de grupos de hembras en celo rodeados de hielo y participan en exhibiciones vocales competitivas. Las hembras se unen a ellos y copulan en el agua.

A walrus pup at Kamogawa Seaworld, Japan

La gestación dura de 15 a 16 meses. Los primeros tres o cuatro meses se pasan con la blástula en desarrollo suspendido antes de implantarse en el útero. Esta estrategia de implantación tardía, común entre los pinnípedos, presumiblemente evolucionó para optimizar tanto la temporada de apareamiento como la de parto, determinada por las condiciones ecológicas que promueven la supervivencia de los recién nacidos. Los terneros nacen durante la migración primaveral, de abril a junio. Pesan de 45 a 75 kg (99 a 165 lb) al nacer y pueden nadar. Las madres amamantan durante más de un año antes del destete, pero los jóvenes pueden pasar hasta cinco años con las madres. La leche de morsa contiene cantidades más altas de grasas y proteínas en comparación con los animales terrestres, pero menos en comparación con las focas fócidas. Este menor contenido de grasa, a su vez, provoca una tasa de crecimiento más lenta entre los terneros y una inversión de lactancia más prolongada para sus madres. Debido a que la ovulación se suprime hasta que se desteta a la cría, las hembras dan a luz como máximo cada dos años, lo que deja a la morsa con la tasa reproductiva más baja de todos los pinnípedos.

Migración

El resto del año (finales del verano y otoño), las morsas tienden a formar agregaciones masivas de decenas de miles de individuos en playas rocosas o afloramientos. La migración entre el hielo y la playa puede ser dramática y de larga distancia. A fines de la primavera y el verano, por ejemplo, varios cientos de miles de morsas del Pacífico migran desde el mar de Bering hacia el mar de Chukchi a través del relativamente angosto estrecho de Bering.

Ecología

Área de distribución y hábitat

La mayoría de la población de morsas del Pacífico pasa los veranos al norte del estrecho de Bering, en el mar de Chukchi del océano Ártico, a lo largo de la costa norte del este de Siberia, alrededor de la isla de Wrangel, en el mar de Beaufort, a lo largo de la costa norte de Alaska. al sur de la isla Unimak, y en las aguas entre esos lugares. Un número menor de machos pasa el verano en el golfo de Anadyr en la costa sur de la península siberiana de Chukchi, y en la bahía de Bristol frente a la costa sur de Alaska, al oeste de la península de Alaska. En la primavera y el otoño, las morsas se congregan en todo el Estrecho de Bering, desde la costa occidental de Alaska hasta el Golfo de Anadyr. Pasan el invierno en el mar de Bering a lo largo de la costa este de Siberia hacia el sur hasta la parte norte de la península de Kamchatka y a lo largo de la costa sur de Alaska. Un fósil de morsa de 28.000 años de antigüedad fue dragado del fondo de la Bahía de San Francisco, lo que indica que las morsas del Pacífico se extendieron tan al sur durante la última Edad de Hielo.

La captura comercial redujo la población de morsas del Pacífico a entre 50 000 y 100 000 en las décadas de 1950 y 1960. Los límites a la caza comercial permitieron que la población aumentara a un pico en las décadas de 1970 y 1980, pero posteriormente, el número de morsas volvió a disminuir. Los primeros censos aéreos de morsas del Pacífico realizados en intervalos de cinco años entre 1975 y 1985 estimaron poblaciones superiores a 220.000 en cada uno de los tres estudios.

En 2006, la población de morsas del Pacífico se estimó en alrededor de 129 000 sobre la base de un censo aéreo combinado con seguimiento por satélite. Había aproximadamente 200.000 morsas del Pacífico en 1990.

La población mucho más pequeña de morsas del Atlántico se extiende desde el Ártico canadiense hasta Groenlandia, Svalbard y la parte occidental del Ártico ruso. Hay ocho subpoblaciones hipotéticas de morsas del Atlántico, basadas en gran medida en su distribución geográfica y movimientos: cinco al oeste de Groenlandia y tres al este de Groenlandia. La morsa del Atlántico una vez se extendió hacia el sur hasta la isla Sable, Nueva Escocia, y hasta el siglo XVIII se encontró en grandes cantidades en la región del Gran Golfo de San Lorenzo, a veces en colonias de hasta 7000 a 8000 individuos. Esta población fue casi erradicada por la cosecha comercial; sus números actuales, aunque difíciles de estimar, probablemente permanezcan por debajo de los 20.000. En abril de 2006, la Ley Canadiense de Especies en Riesgo enumeró la población de morsa del Atlántico noroccidental en Quebec, New Brunswick, Nueva Escocia, Terranova y Labrador como erradicada en Canadá. Existía una población genéticamente distinta en Islandia que fue aniquilada después del asentamiento nórdico alrededor de 1213-1330 d.C.

La población aislada de morsas del mar de Laptev está confinada durante todo el año a las regiones central y occidental del mar de Laptev, las regiones más al este del mar de Kara y las regiones más al oeste del mar de Siberia Oriental. La población actual de estas morsas se ha estimado entre 5.000 y 10.000.

Aunque las morsas pueden sumergirse a profundidades superiores a los 500 metros, pasan la mayor parte de su tiempo en aguas poco profundas (y en los témpanos de hielo cercanos) buscando comida.

En marzo de 2021, se avistó una sola morsa, apodada Wally the Walrus, en la isla de Valentia, Irlanda, muy al sur de su área de distribución típica, posiblemente debido a que se quedó dormida en un iceberg que luego se desplazó hacia el sur, hacia Irlanda. Días después, una morsa, que se creía que era el mismo animal, fue vista en la costa de Pembrokeshire, Gales. En junio de 2022, se avistó una sola morsa en las costas del mar Báltico, en la isla de Rügen, Alemania, Mielno, Polonia y la bahía de Skälder, Suecia. En julio de 2022, hubo un informe de una morsa perdida y hambrienta (apodada Stena) en las aguas costeras de las ciudades de Hamina y Kotka en Kymenlaakso, Finlandia, que, a pesar de los intentos de rescate, murió de hambre cuando los rescatistas intentaron transportar al zoológico de Korkeasaari para recibir tratamiento.

Dieta

Photo of walrus head in profile showing one eye, nose, tusks, and "mustache"
Vibrissae of a captive walrus (Japón)
Photo of two walruses in shallow water facing shore
Walruses dejando el agua

Las morsas prefieren regiones de plataformas poco profundas y se alimentan principalmente en el fondo del mar, a menudo en plataformas de hielo marino. No son buceadores particularmente profundos en comparación con otros pinnípedos; las inmersiones más profundas en un estudio de la morsa atlántica cerca de Svalbard fueron de solo 31±17 m (102 pies), pero un estudio más reciente registró inmersiones de más de 500 m (1640 pies) en Smith Sound, entre el noroeste de Groenlandia y el Ártico de Canadá, en general, la inmersión máxima Se puede esperar que la profundidad dependa de la distribución de presas y la profundidad del lecho marino.

La morsa tiene una dieta diversa y oportunista, alimentándose de más de 60 géneros de organismos marinos, incluidos camarones, cangrejos, gusanos tubulares, corales blandos, tunicados, pepinos de mar, varios moluscos (como caracoles, pulpos y calamares), algunos tipos de peces de movimiento lento, e incluso partes de otros pinnípedos. Sin embargo, prefiere los moluscos bivalvos bentónicos, especialmente las almejas, de las que se alimenta pastando en el fondo del mar, buscando e identificando presas con sus sensibles vibrisas y limpiando los fondos turbios con chorros de agua y movimientos activos de aletas. La morsa succiona la carne sellando sus poderosos labios al organismo y retirando rápidamente su lengua en forma de pistón dentro de su boca, creando un vacío. El paladar de la morsa tiene una bóveda única, lo que permite una succión efectiva. La dieta de la morsa del Pacífico consiste casi exclusivamente en invertebrados bentónicos (97 por ciento).

Además de la gran cantidad de organismos que realmente consume la morsa, su alimentación tiene un gran impacto periférico en las comunidades bénticas. Perturba (bioturba) el lecho marino, liberando nutrientes en la columna de agua, fomentando la mezcla y el movimiento de muchos organismos y aumentando la fragmentación del bentos.

Se ha observado tejido de foca en una proporción bastante significativa de estómagos de morsa en el Pacífico, pero la importancia de las focas en la dieta de la morsa es objeto de debate. Ha habido observaciones aisladas de morsas que se alimentan de focas de hasta el tamaño de una foca barbuda de 200 kg (440 lb). En raras ocasiones, se han documentado incidentes de morsas que se alimentan de aves marinas, en particular del arao de Brünnich (Uria lomvia). Las morsas ocasionalmente pueden cazar narvales atrapados en el hielo y alimentarse de cadáveres de ballenas, pero hay poca evidencia que lo demuestre.

Depredadores

Debido a su gran tamaño y colmillos, la morsa solo tiene dos depredadores naturales: la orca y el oso polar. Sin embargo, la morsa no constituye un componente significativo de ninguno de estos depredadores. dietas Tanto la orca como el oso polar también tienen más probabilidades de cazar crías de morsa. El oso polar a menudo caza a la morsa lanzándose sobre las agregaciones varadas y consumiendo a los individuos aplastados o heridos en el éxodo repentino, generalmente animales jóvenes o enfermos. Los osos también aíslan a las morsas cuando pasan el invierno y no pueden escapar de un oso que ataca debido a los agujeros de buceo inaccesibles en el hielo. Sin embargo, incluso una morsa herida es un oponente formidable para un oso polar, y los ataques directos son raros. Armadas con sus colmillos de marfil, se sabe que las morsas hieren fatalmente a los osos polares en las batallas si estos últimos siguen al otro al agua, donde el oso está en desventaja. Las batallas entre osos polares y morsas suelen ser extremadamente prolongadas y agotadoras, y se sabe que los osos se separan del ataque después de herir a una morsa. Las orcas atacan regularmente a las morsas, aunque se cree que las morsas se han defendido con éxito a través del contraataque contra el cetáceo más grande. Sin embargo, se ha observado que las orcas atacan con éxito a las morsas con pocas o ninguna lesión.

Relación con los humanos

Conservación

En los siglos XVIII y XIX, la morsa fue muy explotada por balleneros y cazadores de focas estadounidenses y europeos, lo que llevó a la casi extinción de la subespecie del Atlántico. Ya en 1871, los cazadores tradicionales expresaban su preocupación por la cantidad de morsas que cazaban las flotas balleneras. La caza comercial de morsas ahora está prohibida en toda su área de distribución, aunque a los pueblos chukchi, yupik e inuit se les permite matar pequeñas cantidades hacia el final de cada verano.

Los cazadores tradicionales usaban todas las partes de la morsa. La carne, a menudo en conserva, es una importante fuente de nutrición invernal; las aletas se fermentan y almacenan como un manjar hasta la primavera; los colmillos y el hueso se utilizaron históricamente para herramientas, así como material para artesanías; el aceite se extraía para calentar y alumbrar; el cuero duro hizo cuerdas y cubiertas de casas y botes; y los intestinos y los revestimientos de tripas hicieron parkas impermeables. Si bien algunos de estos usos se han desvanecido con el acceso a tecnologías alternativas, la carne de morsa sigue siendo una parte importante de las dietas locales, y el tallado y grabado de colmillos sigue siendo una forma de arte vital.

Según Adolf Erik Nordenskiöld, los cazadores europeos y los exploradores del Ártico encontraron que la carne de morsa no era particularmente sabrosa y solo la comían en caso de necesidad; sin embargo, la lengua de morsa era un manjar.

La caza de morsas está regulada por administradores de recursos en Rusia, Estados Unidos, Canadá y Groenlandia (país autónomo del Reino de Dinamarca) y representantes de las respectivas comunidades de cazadores. Se calcula que se capturan entre cuatro y siete mil morsas del Pacífico en Alaska y Rusia, incluida una parte significativa (alrededor del 42%) de los animales golpeados y perdidos. Varios cientos se eliminan anualmente alrededor de Groenlandia. La sostenibilidad de estos niveles de cosecha es difícil de determinar debido a la incertidumbre de las estimaciones de población y parámetros como la fecundidad y la mortalidad. El libro Boone and Crockett Big Game Record tiene entradas para la morsa del Atlántico y del Pacífico. Los colmillos más grandes registrados miden poco más de 30 pulgadas y 37 pulgadas de largo, respectivamente.

Los efectos del cambio climático global son otro elemento de preocupación. La extensión y el grosor de la banquisa han alcanzado niveles inusualmente bajos en varios años recientes. La morsa depende de este hielo mientras da a luz y se agrega en el período reproductivo. La capa de hielo más delgada sobre el mar de Bering ha reducido la cantidad de hábitat de descanso cerca de las zonas óptimas de alimentación. Esto separa más a las hembras lactantes de sus crías, lo que aumenta el estrés nutricional de las crías y reduce las tasas reproductivas. La reducción del hielo marino costero también se ha implicado en el aumento de las muertes por estampida que abarrotan las costas del mar de Chukchi entre el este de Rusia y el oeste de Alaska. El análisis de las tendencias en la capa de hielo publicado en 2012 indica que es probable que las poblaciones de morsas del Pacífico continúen disminuyendo en el futuro previsible y se desplacen hacia el norte, pero que una gestión cuidadosa de la conservación podría limitar estos efectos.

Actualmente, dos de las tres subespecies de morsa figuran como de "menor preocupación" por la UICN, mientras que el tercero es "datos deficientes". La morsa del Pacífico no figura como "agotada" de acuerdo con la Ley de Protección de Mamíferos Marinos ni como "amenazado" o "en peligro de extinción" bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción. Las poblaciones del Atlántico ruso y del Mar de Laptev se clasifican en la Categoría 2 (en disminución) y en la Categoría 3 (rara) en el Libro Rojo Ruso. El comercio mundial de marfil de morsa está restringido de acuerdo con la inclusión en el Apéndice 3 de CITES. En octubre de 2017, el Centro para la Diversidad Biológica anunció que demandaría al Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. para obligarlo a clasificar a la morsa del Pacífico como una especie amenazada o en peligro de extinción.

En 1952, las morsas en Svalbard casi desaparecieron debido a la caza de marfil durante un período de 300 años, pero el gobierno noruego prohibió su caza comercial y las morsas comenzaron a recuperarse en 2006, lo que hizo que su población aumentara a 2629.

Cultura

Folklore

La morsa juega un papel importante en la religión y el folclore de muchos pueblos del Ártico. La piel y los huesos se utilizan en algunas ceremonias y el animal aparece con frecuencia en las leyendas. Por ejemplo, en una versión chukchi del difundido mito del cuervo, en el que el cuervo recupera el sol y la luna de un espíritu maligno seduciendo a su hija, el padre enojado arroja a la hija desde un alto acantilado y, cuando cae al agua. agua, se convierte en una morsa, posiblemente la morsa original. Según varias leyendas, los colmillos están formados por los rastros de mucosidad de la niña que llora o por sus largas trenzas. Este mito posiblemente esté relacionado con el mito Chukchi de la anciana con cabeza de morsa que gobierna el fondo del mar, que a su vez está vinculada a la diosa inuit Sedna. Tanto en Chukotka como en Alaska, se cree que la aurora boreal es un mundo especial habitado por aquellos que murieron por la violencia, los rayos cambiantes representan almas fallecidas jugando a la pelota con cabeza de morsa.

La mayoría de las piezas de ajedrez de Lewis distintivas del siglo XII del norte de Europa están talladas en marfil de morsa, aunque se ha encontrado que algunas están hechas de ballenas' dientes.

Literatura

Debido a su apariencia distintiva, gran volumen y bigotes y colmillos inmediatamente reconocibles, la morsa también aparece en las culturas populares de pueblos con poca experiencia directa con el animal, particularmente en la literatura infantil inglesa. Quizás su aparición más conocida sea en el caprichoso poema de Lewis Carroll 'La morsa y el carpintero'. que aparece en su libro de 1871 A través del espejo. En el poema, los antihéroes del mismo nombre utilizan artimañas para consumir una gran cantidad de ostras. Aunque Carroll retrata con precisión el apetito biológico de la morsa por los moluscos bivalvos, las ostras, principalmente los habitantes cercanos a la costa y entre las mareas, estos organismos de hecho constituyen una porción insignificante de su dieta en cautiverio.

La "morsa" en la críptica canción de los Beatles "I Am the Walrus" es una referencia al poema de Lewis Carroll.

Otra aparición de la morsa en la literatura es en la historia "The White Seal" en El libro de la selva de Rudyard Kipling, donde es el "viejo Sea Vitch: la morsa grande, fea, hinchada, llena de granos, de cuello grueso y colmillos largos del norte Pacífico, que no tiene modales excepto cuando está dormido".