Leopoldo II de Bélgica

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Rey de los belgas de 1865 a 1909

Leopoldo II (francés: Léopold Louis Philippe Marie Victor, holandés: Leopold Lodewijk Filips Maria Victor i>; 9 de abril de 1835 - 17 de diciembre de 1909) fue el segundo rey de los belgas de 1865 a 1909 y el autocrático gobernante del Estado Libre del Congo de 1885 a 1908.

Nacido en Bruselas como el segundo pero mayor hijo superviviente de Leopoldo I y Luisa de Orleans, Leopoldo sucedió a su padre en el trono belga en 1865 y reinó durante 44 años hasta su muerte, el reinado más largo de un monarca belga hasta la fecha.. Murió sin que le sobrevivieran hijos legítimos. El actual rey belga desciende de su sobrino y sucesor, Alberto I. Se le conoce popularmente como el Rey constructor (holandés: Koning-Bouwheer, francés: Roi-Bâtisseur) en Bélgica en referencia a la gran cantidad de edificios, proyectos urbanos y obras públicas que encargó.

Leopold fue el fundador y único propietario del Estado Libre del Congo, un proyecto privado emprendido en su propio nombre como unión personal con Bélgica. Usó a Henry Morton Stanley para que lo ayudara a reclamar el Congo, la actual República Democrática del Congo. En la Conferencia de Berlín de 1884-1885, las naciones coloniales de Europa autorizaron su reclamo y le entregaron el Estado Libre del Congo. Leopold dirigió el Congo utilizando a los mercenarios Force Publique para su beneficio personal. Extrajo una fortuna del territorio, inicialmente por la recolección de marfil y, luego de un alza en el precio del caucho natural en la década de 1890, por el trabajo forzoso de la población nativa para cosechar y procesar el caucho.

La administración de Leopold del Estado Libre del Congo se caracterizó por las atrocidades y la brutalidad sistemática, incluidos los trabajos forzados, la tortura, el asesinato, el secuestro y la amputación de las manos de hombres, mujeres y niños cuando la cuota de caucho no se cumplió. En 1890 y en uno de los primeros usos del término, George Washington Williams describió las prácticas de la administración de Leopold del Estado Libre del Congo como "crímenes contra la humanidad". Estos y otros hechos fueron establecidos durante el gobierno de Leopold por el testimonio de testigos oculares, por la inspección in situ de una comisión de investigación internacional, por el periodismo de investigación y el activismo de E. D. Morel, y por el Informe Casement de 1904.

Si bien ha resultado difícil estimar con precisión la población precolonial y la cantidad que cambió bajo el Estado Libre del Congo, las estimaciones de la disminución de la población congoleña durante el gobierno de Leopold oscilan entre 1 millón y 15 millones. Las causas del declive incluyeron enfermedades epidémicas, una tasa de natalidad reducida y violencia y hambruna causadas por el régimen.

En 1908, los informes de muertes y abusos, junto con la presión de la Asociación de Reforma del Congo y otros grupos internacionales, indujeron al gobierno belga a hacerse cargo de la administración del Congo de manos de Leopoldo durante el penúltimo año de su mandato. El Estado Libre del Congo se reconstituyó así como un nuevo territorio, el Congo Belga.

Primeros años

Leopoldo nació en Bruselas el 9 de abril de 1835, segundo hijo del monarca belga reinante, Leopoldo I, y de su segunda esposa, Luisa, hija del rey Luis Felipe de Francia. La Revolución Francesa de 1848 obligó a su abuelo materno, Louis Philippe, a huir al Reino Unido. Louis Philippe murió dos años después, en 1850. La frágil madre de Leopold quedó profundamente afectada por la muerte de su padre y su salud se deterioró. Murió de tuberculosis ese mismo año, cuando Leopold tenía 15 años.

La hermana de Leopoldo, Carlota, se convirtió en emperatriz Carlota de México en la década de 1860. La monarca británica en ese momento, la reina Victoria, era prima hermana de Leopoldo II, ya que el padre de Leopoldo y la madre de Victoria eran hermanos.

Matrimonio y familia

Leopold como hombre más joven en el uniforme de los granaderos (Portrait de Nicaise de Keyser)

A la edad de 18 años, Leopoldo se casó con María Enriqueta de Austria, prima del emperador Francisco José I de Austria y nieta del difunto emperador del Sacro Imperio Romano Germánico Leopoldo II, el 22 de agosto de 1853 en Bruselas. Viva y enérgica, Marie Henriette se ganó el cariño de la gente por su carácter y benevolencia. Su belleza le valió el apodo de "La rosa de Brabante". También fue una consumada artista y música. Le apasionaba la equitación, al punto que cuidaba personalmente a sus caballos. Algunos bromearon sobre este "matrimonio de un mozo de cuadra y una monja", esta última refiriéndose al tímido y retraído Leopold.

El matrimonio tuvo cuatro hijos: tres hijas y un hijo, el príncipe Leopoldo, duque de Brabante. El Leopold más joven murió en 1869 a la edad de nueve años de neumonía después de caer a un estanque. Su muerte fue motivo de gran dolor para el rey Leopoldo. El matrimonio se volvió infeliz y la pareja se separó después de un último intento de tener otro hijo, unión que resultó en el nacimiento de su última hija, Clementine. Marie Henriette se retiró a Spa en 1895 y murió allí en 1902.

Una caricatura política pionera el asunto de Leopold con Caroline Lacroix.
El Abad: ¡Oh! ¿Señor, a tu edad?
El Rey: ¡Deberías intentarlo por ti mismo!

Leopold tenía muchas amantes. En 1899, a los 65 años, Leopold tomó como amante a Caroline Lacroix, una prostituta francesa de 16 años, y permanecieron juntos hasta su muerte en la década siguiente. Leopoldo le prodigó grandes sumas de dinero, propiedades, regalos y un título nobiliario, la baronesa de Vaughan. Debido a estos obsequios y la naturaleza no oficial de su relación, Caroline se volvió profundamente impopular entre el pueblo belga e internacionalmente. Ella y Leopold se casaron en secreto en una ceremonia religiosa cinco días antes de su muerte. Su falta de celebración de una ceremonia civil invalidó el matrimonio según la ley belga. Después de dos matrimonios, Leopold siguió buscando muchas amantes de varios burdeles dirigidos por Mary Jeffries. Algunas de las prostitutas conocidas son Lola Shropshire, Emma Carlson, Leona Noman, Margot Pommers y Agnes Moris. Después de la muerte del rey, pronto se supo que le había dejado a Caroline una gran fortuna, que el gobierno belga y las tres hijas separadas de Leopoldo intentaron apoderarse como legítimamente suyas. Caroline tuvo dos hijos, probablemente engendrados por Leopold.

Carrera política temprana

Como el hermano mayor de Leopoldo, el anterior príncipe heredero Luis Felipe, había muerto el año anterior al nacimiento de Leopoldo, Leopoldo era el heredero al trono desde su nacimiento. Cuando tenía 9 años, Leopoldo recibió el título de duque de Brabante y fue nombrado subteniente del ejército. Sirvió en el ejército hasta su acceso al trono en 1865, momento en el que alcanzó el rango de teniente general.

La carrera pública de Leopold comenzó cuando alcanzó la mayoría de edad en 1855, cuando se convirtió en miembro del Senado belga. Se interesó activamente en el Senado, especialmente en asuntos relacionados con el desarrollo de Bélgica y su comercio, y comenzó a instar a Bélgica a adquirir colonias. Leopold viajó mucho al extranjero desde 1854 hasta 1865, visitando India, China, Egipto y los países de la costa mediterránea de África. Su padre murió el 10 de diciembre de 1865 y Leopold prestó juramento el 17 de diciembre, a la edad de 30 años.

Reino doméstico

Leopold II en su Adhesión al trono

Leopoldo se convirtió en rey en 1865. Explicó su objetivo para su reinado en una carta de 1888 dirigida a su hermano, el príncipe Felipe, conde de Flandes: "el país debe ser fuerte, próspero, por lo tanto, tener colonias propias, hermoso y tranquilo."

El reinado de Leopoldo estuvo marcado por una serie de acontecimientos políticos importantes. Los liberales gobernaron Bélgica de 1857 a 1880, y durante su último año en el poder legislaron la Ley Frère-Orban de 1879. Esta ley creó escuelas primarias gratuitas, laicas y obligatorias apoyadas por el estado y retiró todo apoyo estatal a las escuelas primarias católicas romanas. El Partido Católico obtuvo la mayoría parlamentaria en 1880 y cuatro años más tarde restauró el apoyo estatal a las escuelas católicas. En 1885, varios grupos socialistas y socialdemócratas se unieron y formaron el Partido Laborista. El creciente malestar social y el ascenso del Partido Laborista forzaron la adopción del sufragio universal masculino en 1893.

Durante el reinado de Leopold, se promulgaron como leyes otros cambios sociales. Entre estos estaban el derecho de los trabajadores a formar sindicatos y la abolición del livret d'ouvrier, un libro de registro de empleo. Se aprobaron leyes contra el trabajo infantil. Los niños menores de 12 años no podían trabajar en las fábricas, los niños menores de 16 años no podían trabajar de noche y las mujeres menores de 21 años no podían trabajar bajo tierra. Los trabajadores obtuvieron el derecho a ser indemnizados por accidentes de trabajo y se les dio el domingo libre.

La primera revisión de la Constitución belga se produjo en 1893. Se introdujo el sufragio universal masculino, aunque el efecto de esto se vio atenuado por el voto plural. Se redujeron los requisitos de elegibilidad para el Senado y las elecciones se basarían en un sistema de representación proporcional, que continúa hasta el día de hoy. Leopoldo presionó fuertemente para permitir un referéndum real, por el cual el rey tendría el poder de consultar al electorado directamente sobre un tema y usar su veto de acuerdo con los resultados del referéndum. La propuesta fue rechazada, ya que le habría dado al rey el poder de anular al gobierno electo. Leopold estaba tan decepcionado que consideró la abdicación.

Leopold enfatizó la defensa militar como la base de la neutralidad y se esforzó por hacer que Bélgica fuera menos vulnerable militarmente. Logró la construcción de fortalezas defensivas en Lieja, en Namur y en Amberes. Durante la guerra franco-prusiana, logró preservar la neutralidad de Bélgica en un período de inusual dificultad y peligro. Leopold impulsó una reforma en el servicio militar, pero no pudo obtener una hasta que estuvo en su lecho de muerte. El ejército belga era una combinación de voluntarios y una lotería, y los hombres podían pagar sustitutos para el servicio. Esto fue reemplazado por un sistema en el que un hijo de cada familia tendría que servir en el ejército.

Rey constructor

El teatro conmemorativo y museos de Cinquantenaire/Jubelpark en Bruselas, encargado por Leopold II
Caricatura que representa Leopold II coloca la primera piedra de la Basílica del Sagrado Corazón en Bruselas

Leopold encargó una gran cantidad de edificios, proyectos urbanos y obras públicas, en gran parte con las ganancias generadas por la explotación del Estado Libre del Congo. Estos proyectos le valieron el epíteto de "Rey constructor" (Holandés: Koning-Bouwheer, Francés: Roi-Bâtisseur). Los edificios públicos se encontraban principalmente en Bruselas, Ostende, Tervuren y Amberes, e incluyen el Parc du Cinquantenaire/Jubelpark, el complejo y arcada conmemorativa, la Basílica del Sagrado Corazón y el Parque Duden en Bruselas; el hipódromo Hippodrome Wellington, las Royal Galleries y Maria Hendrikapark en Ostende; el Museo Real de África Central y su parque circundante en Tervuren; y la estación de tren Antwerpen-Centraal en Amberes.

Además de sus obras públicas, Leopold adquirió y construyó numerosas propiedades privadas para sí mismo dentro y fuera de Bélgica. Amplió los terrenos del Castillo Real de Laeken y construyó los Invernaderos Reales, así como la Torre Japonesa y el Pabellón Chino cerca del palacio (ahora los Museos del Lejano Oriente). En las Ardenas, sus dominios consistían en 6.700 hectáreas (17.000 acres) de bosques y tierras agrícolas y los castillos de Ardenne, Ciergnon, Fenffe, Villers-sur-Lesse y Ferage. También construyó importantes fincas en la Costa Azul, como la Villa des Cèdres y su jardín botánico, y la Villa Leopolda.

Pensando en el futuro después de su muerte, Leopold no quería que la colección de propiedades, tierras y edificios patrimoniales que había acumulado en privado se esparciera entre sus hijas, cada una de las cuales estaba casada con un príncipe extranjero. En 1900 creó el Royal Trust, mediante el cual donó a perpetuidad la mayor parte de sus propiedades a la nación belga, y dispuso que la familia real siguiera usándolas después de su muerte.

Intento de asesinato

El 15 de noviembre de 1902, el anarquista italiano Gennaro Rubino intentó asesinar a Leopold, que viajaba en un cortejo real desde una ceremonia en la iglesia de San Miguel y Santa Gúdula en memoria de su esposa, Marie Henriette, recientemente fallecida. Después de que pasó el carruaje de Leopoldo, Rubino disparó tres tiros a la procesión. Los disparos fallaron a Leopold pero casi matan al gran mariscal del rey, el conde Charles John d'Oultremont. Rubino fue inmediatamente arrestado y posteriormente condenado a cadena perpetua. Murió en prisión en 1918.

El rey respondió después del ataque a un senador: "Mi querido senador, si el destino quiere que me fusilen, ¡qué mal!" ("Mon cher Sénateur, si la fatalité veut que je sois atteint, tant pis"!) Tras el regicidio fallido, la seguridad del rey quedó en entredicho, pues el vidrio de los landós tenía 2 cm de espesor. En el resto de Europa, la noticia de este intento de asesinato fue recibida con alarma. Los jefes de estado y el Papa enviaron telegramas al rey felicitándolo por sobrevivir al intento de asesinato.

Los belgas se alegraron de que el rey estuviera a salvo. Más tarde ese día, en el Teatro Real de La Monnaie antes de que se representara Tristán e Isolda, la orquesta tocó La Brabançonne, que se cantó en voz alta y terminó con fuertes vítores y aplausos.

Estado Libre del Congo

Mapa del Congo Estado Libre, c. 1890

Leopold fue el fundador y único propietario del Estado Libre del Congo, un proyecto privado emprendido en su propio nombre. Usó al explorador Henry Morton Stanley para que lo ayudara a reclamar el Congo, un área ahora conocida como la República Democrática del Congo. En la Conferencia de Berlín de 1884–1885, las naciones coloniales de Europa autorizaron su reclamo al comprometer al Estado Libre del Congo a mejorar la vida de las personas.

Desde el principio, Leopold ignoró estas condiciones. Dirigió el Congo utilizando los mercenarios Force Publique para su enriquecimiento personal. El incumplimiento de las cuotas de recolección de caucho se castigaba con la muerte. Mientras tanto, Force Publique estaba obligada a proporcionar la mano de sus víctimas como prueba cuando habían disparado y matado a alguien, ya que se creía que, de lo contrario, utilizarían las municiones (importadas de Europa a un costo considerable) para cazar. Como consecuencia, las cuotas de caucho se pagaron en parte en manos cortadas. Leopold extrajo una fortuna del Congo, inicialmente por la recolección de marfil y, después de un aumento en el precio del caucho en la década de 1890, por el trabajo forzoso de la gente para cosechar y procesar el caucho.

Bajo su régimen, millones de habitantes congoleños, incluidos niños, fueron mutilados, asesinados o murieron a causa de enfermedades y hambrunas. Además, la tasa de natalidad disminuyó rápidamente durante este período. Las estimaciones de la disminución de la población total oscilan entre un millón y quince millones, con un consenso que crece alrededor de los 10 millones. Varios historiadores argumentan en contra de esta cifra por la ausencia de censos fiables, la enorme mortalidad de enfermedades como la viruela o la enfermedad del sueño y el hecho de que sólo había 175 agentes administrativos encargados de la explotación del caucho.

Los informes de muertes y abusos provocaron un gran escándalo internacional a principios del siglo XX, y el gobierno belga obligó a Leopold a ceder el control de la colonia a la administración civil en 1908.

Obtención del Estado Libre del Congo

Caricatura que representa Leopold II y otras potencias imperiales en la Conferencia de Berlín de 1884

Leopold creía fervientemente que las colonias de ultramar eran la clave de la grandeza de un país y trabajó incansablemente para adquirir territorio colonial para Bélgica. Imaginó "nuestra pequeña Bélgica" como la capital de un gran imperio de ultramar. Leopold finalmente comenzó a adquirir una colonia como ciudadano privado. El gobierno belga le prestó dinero para esta empresa.

Durante su reinado, Leopoldo vio que los imperios de los Países Bajos, Portugal y España estaban en declive y expresó interés en comprar sus territorios. En 1866, Leopoldo ordenó al embajador belga en Madrid que hablara con la reina Isabel II de España sobre la cesión de Filipinas a Bélgica. Conociendo completamente la situación, el embajador no hizo nada. Leopold reemplazó rápidamente al embajador con una persona más comprensiva para llevar a cabo su plan. En 1868, cuando Isabel II fue depuesta como reina de España, Leopoldo trató de impulsar su plan original de adquirir Filipinas. Pero sin fondos, no tuvo éxito. Leopold luego ideó otro plan fallido para establecer Filipinas como un estado independiente, que luego podría ser gobernado por un belga. Cuando ambos planes fracasaron, Leopold cambió sus aspiraciones de colonización a África.

Después de numerosos planes fallidos para adquirir colonias en África y Asia, en 1876 Leopold organizó una sociedad de cartera privada disfrazada de asociación científica y filantrópica internacional, a la que llamó Sociedad Africana Internacional, o Asociación Internacional para la Exploración y Civilización de el Congo. En 1878, bajo los auspicios del holding, contrató al explorador Henry Stanley para explorar y establecer una colonia en la región del Congo. Muchas maniobras diplomáticas entre las naciones europeas dieron como resultado la Conferencia de Berlín de 1884-1885 sobre asuntos africanos, en la que representantes de 14 países europeos y Estados Unidos reconocieron a Leopold como soberano de la mayor parte del área que él y Stanley habían reclamado. El 5 de febrero de 1885, se estableció el Estado Libre del Congo, un área 76 veces más grande que Bélgica, bajo el gobierno personal de Leopoldo II y el ejército privado, la Force Publique.

Enclave de Lado

En 1894, el rey Leopoldo firmó un tratado con Gran Bretaña que concedía una franja de tierra en la frontera oriental del Estado Libre del Congo a cambio del Enclave de Lado, que proporcionaba acceso al Nilo navegable y ampliaba el Estado Libre& #39;s esfera de influencia hacia el norte en Sudán. Después de que las ganancias del caucho se dispararan en 1895, Leopold ordenó la organización de una expedición al Enclave de Lado, que había sido invadido por rebeldes mahdistas desde el estallido de la Guerra Mahdista en 1881. La expedición estaba compuesta por dos columnas: la primera, bajo el mando del barón belga Dhanis, consistía en una fuerza considerable, de alrededor de 3.000, y debía atacar al norte a través de la jungla y atacar a los rebeldes en su base en Rejaf. El segundo, una fuerza mucho más pequeña de 800, fue dirigido por Louis-Napoléon Chaltin y tomó la carretera principal hacia Rejaf. Ambas expediciones partieron en diciembre de 1896.

Aunque Leopold inicialmente había planeado que la expedición continuara mucho más allá del Enclave de Lado, con la esperanza de tomar Fashoda y luego Jartum, Dhanis' columna se amotinó en febrero de 1897, lo que provocó la muerte de varios oficiales belgas y la pérdida de toda su fuerza. No obstante, Chaltin continuó su avance, y el 17 de febrero de 1897, sus fuerzas superadas en número derrotaron a los rebeldes en la Batalla de Rejaf, asegurando el Enclave de Lado como territorio belga hasta la muerte de Leopoldo en 1909.

Explotación, atrocidades y número de muertos

A Congolese man, Nsala, looking at the severed hand and foot of his five-year-old daughter who was killed and allegedly cannibalized by members of the Force Publique en 1904.

Leopold amasó una gran fortuna personal al explotar los recursos naturales del Congo. Al principio, se exportaba marfil, pero esto no produjo los niveles esperados de ingresos. Cuando la demanda mundial de caucho explotó, la atención se centró en la recolección de savia de las plantas de caucho, que requiere mucha mano de obra. Abandonando las promesas de la Conferencia de Berlín a fines de la década de 1890, el gobierno del Estado Libre restringió el acceso extranjero y extorsionó a los nativos para que realizaran trabajos forzados. Los abusos, especialmente en la industria del caucho, incluyeron el trabajo forzado de la población nativa, palizas, matanzas generalizadas y mutilaciones frecuentes cuando no se cumplían las cuotas de producción. El misionero John Harris de Baringa estaba tan conmocionado por lo que había encontrado que le escribió al agente principal de Leopold en el Congo, diciendo:

Acabo de regresar de un viaje al pueblo de Insongo Mboyo. La miseria abyecta y el abandono total es positivamente indescriptible. Me conmovió tanto, Excelencia, por las historias del pueblo que me tomé la libertad de prometerles que en el futuro sólo los matarás por crímenes que cometen.

Las estimaciones del número de muertos oscilan entre un millón y quince millones, ya que no se mantuvieron registros precisos. Los historiadores Louis y Stengers en 1968 afirmaron que las cifras de población al comienzo del control de Leopoldo son solo 'suposiciones salvajes', y que los intentos de E. D. Morel y otros para determinar una cifra de la pérdida de población fueron "pero productos de la imaginación".

Adam Hochschild dedica un capítulo de su libro de 1998 El fantasma del rey Leopoldo al problema de estimar el número de muertos. Cita varias líneas de investigación recientes, del antropólogo Jan Vansina y otros, que examinan fuentes locales (registros policiales, registros religiosos, tradiciones orales, genealogías, diarios personales y "muchos otros"), que generalmente concuerdan con la evaluación de la comisión del gobierno belga de 1919: aproximadamente la mitad de la población murió durante el período del Estado Libre. Hochschild señala que, dado que el primer censo oficial realizado por las autoridades belgas en 1924 situó la población en unos 10 millones, estos diversos enfoques sugieren una estimación aproximada de una disminución de la población de 10 millones.

Las epidemias de viruela y la enfermedad del sueño también devastaron a la población perturbada. Para 1896, la tripanosomiasis africana había matado hasta 5000 africanos en el pueblo de Lukolela en el río Congo. Las estadísticas de mortalidad se recopilaron gracias a los esfuerzos del cónsul británico Roger Casement, quien encontró, por ejemplo, solo 600 sobrevivientes de la enfermedad en Lukolela en 1903.

Críticas a la gestión del Congo

A 1906 Punch dibujos animados de Edward Linley Sambourne que representa a Leopold II como una serpiente de goma que ataca a un coleccionista de goma congoleño

Inspirado en obras como Heart of Darkness de Joseph Conrad (1902), publicado originalmente como una serie de tres partes en Blackwood's Magazine (1899) y basado en Conrad&# 39;s experiencia como capitán de un barco de vapor en el Congo 12 años antes, las críticas internacionales al gobierno de Leopoldo aumentaron y se movilizaron. Los informes de explotación escandalosa y abusos generalizados de los derechos humanos llevaron a la Corona británica a nombrar a su cónsul Roger Casement para investigar las condiciones allí. Sus extensos viajes y entrevistas en la región dieron como resultado el Informe Casement, que detalla los extensos abusos bajo el régimen de Leopold. Se produjo una guerra generalizada de palabras. En Gran Bretaña, el ex empleado de envíos E. D. Morel con el apoyo de Casement fundó la Asociación de Reforma del Congo, el primer movimiento masivo de derechos humanos. Los partidarios incluyeron al escritor estadounidense Mark Twain, cuya mordaz sátira política titulada El soliloquio del rey Leopoldo retrata al rey argumentando que traer el cristianismo al país compensa un poco el hambre, y utiliza muchas de las ideas de Leopoldo. propias palabras en su contra.

El escritor Arthur Conan Doyle también criticó el "régimen del caucho" en su obra de 1908 El crimen del Congo, escrita para ayudar al trabajo de la Asociación de Reforma del Congo. Doyle comparó el gobierno de Leopoldo con el gobierno británico en Nigeria, argumentando que la decencia requería que aquellos que gobernaban a los pueblos primitivos se preocuparan primero por su elevación, no por cuánto se podía extraer de ellos. Como Hochschild describe en King Leopold's Ghost, muchas de las políticas de Leopoldo, en particular las de monopolios coloniales y trabajos forzados, fueron influenciadas por la práctica holandesa en las Indias Orientales. Alemania, Francia y Portugal emplearon métodos similares de trabajo forzado hasta cierto punto, donde el caucho natural se encontraba en sus propias colonias.

Renuncia al Congo

El rey Leopold II y la princesa Clémentine visitan las celebraciones coloniales en Amberes con motivo de la anexión del Congo a Bélgica

La oposición internacional y las críticas internas del Partido Católico, los Liberales Progresistas y el Partido Laborista hicieron que el Parlamento belga obligara al rey a ceder el Estado Libre del Congo a Bélgica en 1908. El acuerdo que condujo a la entrega le costó a Bélgica una considerable suma de 215,5 millones de francos. Esto se utilizó para saldar la deuda del Estado Libre del Congo y pagar a sus tenedores de bonos, así como 45,5 millones para los proyectos de construcción favoritos de Leopold en Bélgica y un pago personal de 50 millones a él. El Estado Libre del Congo se transformó en una colonia belga bajo control parlamentario conocido como el Congo Belga. Leopold hizo todo lo posible para ocultar la evidencia potencial de irregularidades durante su tiempo como gobernante de su colonia privada. Todo el archivo del Estado Libre del Congo fue quemado y le dijo a su ayudante que, aunque le habían quitado el Congo, "no tienen derecho a saber lo que hice allí". El Congo obtuvo la independencia en 1960.

Muerte y legado

La procesión fúnebre de Leopold II pasa por el inacabado Palacio Real de Bruselas, 22 de diciembre de 1909

El 17 de diciembre de 1909, Leopoldo II murió en Laeken y la corona belga pasó a Alberto I, hijo del hermano de Leopoldo, Felipe, conde de Flandes. Su cortejo fúnebre fue abucheado por la multitud en expresión de desaprobación de su gobierno del Congo. El reinado de Leopold de exactamente 44 años sigue siendo el más largo en la historia de Bélgica. Fue enterrado en la bóveda real de la Iglesia de Nuestra Señora de Laeken.

La atención a las atrocidades del Congo disminuyó en los años posteriores a la muerte de Leopold. Se erigieron estatuas de él en la década de 1930 por iniciativa de Alberto I, mientras que el gobierno belga celebraba sus logros en Bélgica. El debate sobre el legado de Leopoldo se reavivó en 1999 con la publicación de El fantasma del rey Leopoldo del historiador estadounidense Adam Hochschild, que relata el plan de Leopoldo para adquirir la colonia. la explotación y el gran número de muertos. El debate luego resurgió periódicamente durante los siguientes 20 años.

En 2010, Louis Michel, miembro belga del Parlamento Europeo y exministro de Relaciones Exteriores belga, llamó a Leopoldo II un "héroe visionario". Según Michel, "Para usar la palabra 'genocidio' en relación con el Congo es absolutamente inaceptable e inapropiado.... tal vez la colonización fue dominadora y adquiriendo más poder, pero en un momento dado, trajo la civilización." Los comentarios de Michel fueron contrarrestados por varios políticos belgas. El senador Pol Van Den Driessche respondió: "[Un] gran visionario? Absolutamente no. Lo que pasó entonces fue vergonzoso. Si lo comparamos con los estándares del siglo XXI, es probable que Leopold sea llevado ante la Corte Penal Internacional en La Haya."

En junio de 2020, una manifestación de Black Lives Matter en Bruselas protestó por el asesinato de George Floyd, lo que provocó que el legado de Leopoldo II volviera a ser objeto de debate. Los parlamentarios acordaron establecer una comisión parlamentaria para examinar el pasado colonial de Bélgica, un paso similar al Comité de la Verdad y la Reconciliación establecido en Sudáfrica después de la abolición del régimen del apartheid. El 30 de junio, en el 60 aniversario de la independencia de la República Democrática del Congo, el rey Felipe emitió un comunicado expresando su "más profundo pesar" por las heridas del pasado colonial, y los "actos de violencia y crueldad cometidos" en el Congo durante la colonización, pero no mencionó explícitamente el papel de Leopold en las atrocidades. Algunos activistas lo acusaron de no hacer una disculpa completa.

Estatuas

Estatua ecuestre de Leopold II, Place du Trône/Troonplein, Bruselas

Leopoldo II sigue siendo una figura controvertida en la República Democrática del Congo. En la capital Kinshasa (conocida hasta 1966 como Leopoldville en su honor) su estatua fue retirada tras la independencia. El ministro de cultura congoleño, Christophe Muzungu, decidió restablecer la estatua en 2005. Señaló que el comienzo del Estado Libre había sido una época de cierto progreso económico y social. Argumentó que la gente debería reconocer algunos aspectos positivos del rey, así como los negativos, pero horas después de que se instalara la estatua de seis metros (20 ft) cerca de Kinshasa estación central, se eliminó oficialmente.

Se han erigido varias estatuas para honrar el legado de Leopoldo II en Bélgica. Según el profesor de Historia Colonial Idesbald Goddeeris de la Universidad de Lovaina (2018), la mayoría de las estatuas datan del período de entreguerras, el apogeo de la propaganda colonial-patriótica. Se suponía que los monumentos ayudarían a deshacerse del escándalo tras la conmoción internacional sobre las atrocidades en el Estado Libre del Congo durante el gobierno de Leopoldo II, y aumentarían el entusiasmo de la gente por la empresa colonial en el Congo Belga.

El controvertido régimen de Leopoldo en el Estado Libre del Congo ha motivado propuestas para que se eliminen estas estatuas. Durante las protestas internacionales de George Floyd contra el racismo (mayo-julio de 2020), varias estatuas de Leopoldo II fueron destrozadas y decenas de miles de belgas firmaron peticiones que pedían la eliminación de algunas o todas las estatuas. Otras peticiones, también firmadas por decenas de miles, pedían que se quedaran las estatuas.

A principios de junio de 2020, una mayoría en el Parlamento de Bruselas solicitó la creación de un comité para 'descolonizar la esfera pública' en la Región de Bruselas-Capital. Desde el 9 de junio de 2020 en adelante, las autoridades de Bélgica cedieron ante la presión pública y comenzaron a retirar algunas de las estatuas de Leopoldo, comenzando con las de Ekeren en el municipio de Amberes y las de la Facultad de Economía y Administración Warocqué de la Universidad de Mons ese mismo día. día.

Familia

Leopold y Marie Henriette
Caroline Lacroix y sus hijos, Lucien, Duke of Tervuren y Philippe, Conde de Ravenstein.

La hermana de Leopoldo se convirtió en la emperatriz Carlota de México. Entre sus primos hermanos se encontraban tanto la reina Victoria del Reino Unido y su esposo, el príncipe Alberto, como el rey Fernando II de Portugal.

Tuvo cuatro hijos con la reina María Enriqueta, de los cuales los dos más jóvenes tienen descendientes vivos a partir de 2018:

  • La princesa Louise de Bélgica, nacida en Bruselas el 18 de febrero de 1858, murió en Wiesbaden el 1o de marzo de 1924. Se casó con el Príncipe Felipe de Saxe-Coburg y Gotha el 4 de febrero de 1875, tuvieron dos hijos y se divorciaron el 15 de enero de 1906.
  • Príncipe Leopold, Duque de Brabant, Conde de Hainaut (como hijo mayor del heredero aparente), más tarde Duque de Brabant (como heredero aparente), nacido en Laeken el 12 de junio de 1859, murió en Laeken el 22 de enero de 1869, de neumonía, después de caer en un estanque.
  • La Princesa Stéphanie de Bélgica, nacida en Laeken el 21 de mayo de 1864, murió en el Archiabbey de Pannonhalma en Győr-Moson-Sopron, Hungría, el 23 de agosto de 1945. Se casó (1) el Príncipe Heredero Rudolf de Austria, el heredero aparente al trono de Austria-Hungría. En 1889, murió en un pacto suicida con su amante, la Baronesa Mary Vetsera, en el albergue de caza Mayerling. El segundo esposo de Stéphanie fue (2) Elemér Edmund Graf Lónyay de Nagy-Lónya et Vásáros-Namény (creado, en 1917, el Príncipe Lónyay de Nagy-Lónya et Vásáros-Namény).
  • La princesa Clémentine de Bélgica, nacida en Laeken el 30 de julio de 1872, murió en Niza el 8 de marzo de 1955. Se casó con el príncipe Napoléon Victor Jérôme Frédéric Bonaparte (1862-1926), jefe de la familia Bonaparte. El actual jefe de la familia Imperial, Jean-Christophe, Príncipe Napoléon es descendiente directo del rey Leopold II.

Leopold también tuvo dos hijos con Caroline Lacroix. Fueron adoptados en 1910 por el segundo marido de Lacroix, Antoine Durrieux. Leopoldo les otorgó títulos de cortesía que eran honoríficos, ya que el parlamento no habría apoyado ningún acto o decreto oficial:

  • Lucien Philippe Marie Antoine (9 de febrero de 1906 a 15 de noviembre de 1984), Duque de Tervuren; se casó con Lucie Gracieuse Mundutey el 1o de marzo de 1927.
  • Philippe Henri Marie François (16 octubre 1907 – 21 agosto 1914), Conde de Ravenstein; murió joven.

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