Historia del estudio del suelo

Los primeros conceptos de suelo se basaron en ideas desarrolladas por un químico alemán, Justus von Liebig (1803–1873), y modificados y refinados por científicos agrícolas que trabajaron con muestras de suelo en laboratorios, invernaderos y pequeñas parcelas. Rara vez se examinaban los suelos por debajo de la profundidad de labranza normal. Estos químicos sostuvieron la teoría del "balance general" de la nutrición vegetal. El suelo se consideraba un contenedor de almacenamiento más o menos estático para los nutrientes de las plantas: los suelos podían usarse y reemplazarse. Este concepto todavía tiene valor cuando se aplica dentro del marco de la ciencia moderna del suelo, aunque una comprensión útil de los suelos va más allá de la eliminación de nutrientes del suelo por los cultivos cosechados y su devolución en forma de estiércol, cal y fertilizante.

Los primeros geólogos generalmente aceptaron la teoría del balance de la fertilidad del suelo y la aplicaron dentro del marco de su propia disciplina. Describieron el suelo como roca desintegrada de varios tipos: granito, arenisca, labranza glacial y similares. Sin embargo, fueron más allá y describieron cómo los procesos de meteorización modificaron este material y cómo los procesos geológicos lo moldearon en formaciones terrestres como morrenas glaciares, llanuras aluviales, llanuras de loess y terrazas marinas. La monografía (1891) del geólogo Nathaniel Shaler (1841-1906) sobre el origen y la naturaleza de los suelos resumió el concepto geológico de suelos de finales del siglo XIX.

Los primeros estudios de suelos se realizaron para ayudar a los agricultores a localizar suelos que respondieran a diferentes prácticas de manejo y para ayudarlos a decidir qué cultivos y prácticas de manejo eran los más adecuados para los tipos particulares de suelo en sus fincas. Muchos de los primeros trabajadores eran geólogos porque solo los geólogos estaban capacitados en los métodos de campo necesarios y en la correlación científica apropiada para el estudio de suelos. Ellos concibieron los suelos como principalmente los productos de la meteorización de las formaciones geológicas, definidas por el relieve y la composición litológica. La mayoría de los levantamientos de suelos publicados antes de 1910 estuvieron fuertemente influenciados por estos conceptos. Los publicados entre 1910 y 1920 agregaron gradualmente mayores refinamientos y reconocieron más características del suelo, pero conservaron conceptos fundamentalmente geológicos.

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