Historia de las ballestas

No está claro dónde y cuándo se originó la ballesta, pero se cree que apareció en China y Europa entre los siglos VII y V a.C. En China, la ballesta fue una de las principales armas militares desde el período de los Reinos Combatientes hasta el final de la dinastía Han, cuando los ejércitos compuestos por hasta un 30 a 50 por ciento de ballesteros no eran desconocidos. La ballesta perdió gran parte de su popularidad después de la caída de la dinastía Han, probablemente debido al surgimiento de la caballería pesada más resistente durante las Seis Dinastías. Una fuente de la dinastía Tang recomienda una proporción de arco a ballesta de cinco a uno, así como la utilización de la contramarcha para compensar la falta de velocidad de la ballesta.La técnica de contramarcha de la ballesta se perfeccionó aún más en la dinastía Song, pero el uso de la ballesta en el ejército siguió disminuyendo después de la conquista mongola de China. Aunque la ballesta nunca recuperó la prominencia que una vez tuvo bajo los Han, tampoco se eliminó por completo. Incluso en el siglo XVII, los teóricos militares todavía lo recomendaban para una adopción militar más amplia, pero la producción ya se había desplazado a favor de las armas de fuego y los arcos compuestos tradicionales.

En el mundo occidental, el científico grecorromano Heron de Alejandría describió una ballesta conocida como gastraphetes en el siglo I d.C. Él creía que era el precursor de la catapulta, lo que sitúa su aparición en algún momento antes del siglo IV a. C. durante el período clásico.Aparte de los gastraphetes, la única otra evidencia de ballestas en la antigua Europa son dos tallas en relieve de piedra de una tumba romana en la Galia y algunas vagas referencias de Vegecio. Las imágenes pictas de la Escocia medieval fechadas entre los siglos VI y IX d. C. muestran lo que parecen ser ballestas, pero solo para cazar y no para uso militar. No está claro qué tan extendidas estaban las ballestas en Europa antes del período medieval o si incluso se usaron para la guerra. El pequeño cuerpo de evidencia y el contexto que proporcionan apuntan al hecho de que la antigua ballesta europea era principalmente una herramienta de caza o un arma de asedio menor. Existe una variedad de otros lanzadores de pernos europeos antiguos, como la ballesta, pero estos eran motores de torsión y no se consideran ballestas.Desde el siglo XI en adelante, las ballestas y los ballesteros ocuparon una posición de alto estatus en los ejércitos europeos medievales, con la excepción de los ingleses y su uso continuo del arco largo. Durante el siglo XVI, las ballestas militares en Europa fueron reemplazadas por armas de pólvora, como cañones y mosquetes. Los cazadores continuaron portando ballestas durante otros 150 años debido a su silencio.

Existe la teoría de que las ballestas europeas medievales se originan en China, pero existen algunas diferencias entre los dos mecanismos de activación utilizados en las ballestas europeas y chinas.

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