Historia de la yerba mate

La historia de la yerba mate se remonta al Paraguay precolombino. Está marcado por una rápida expansión en la cosecha y el consumo en las colonias españolas de América del Sur, pero también por su difícil proceso de domesticación que comenzó a mediados del siglo XVII y nuevamente más tarde cuando la producción se industrializó alrededor de 1900.

El consumo de yerba mate se generalizó en la colonia española de Paraguay a fines del siglo XVI tanto entre los colonos españoles como entre los indígenas guaraníes, que en cierta medida la habían consumido antes de la llegada de los españoles. El consumo de mate se extendió en el siglo XVII a la región del Platino y de allí a Chile y Perú. Este consumo generalizado lo convirtió en el principal producto básico de Paraguay por encima de otros productos como el tabaco, y se utilizó mano de obra indígena para cosechar rodales silvestres. A mediados del siglo XVII los jesuitas lograron domesticar la planta y establecer plantaciones en sus reducciones indígenas en Misiones, lo que provocó una dura competencia con los recolectores paraguayos de rodales silvestres. Después de la expulsión de los jesuitas en la década de 1770, sus plantaciones cayeron en decadencia al igual que sus secretos de domesticación. La industria siguió siendo de primera importancia para la economía paraguaya después de la independencia, pero el desarrollo en beneficio del estado paraguayo se detuvo después de la Guerra de Paraguay (1864-1870) que devastó el país tanto económica como demográficamente. Brasil se convirtió entonces en el principal productor de yerba mate. En proyectos brasileños y argentinos de finales del siglo XIX y principios del XX, la planta fue domesticada una vez más abriendo el camino para los sistemas de plantación modernos. Cuando los empresarios brasileños dirigieron su atención al café en la década de 1930, Argentina, que durante mucho tiempo había sido el principal consumidor, se convirtió en el mayor productor, resucitando la provincia de Misiones, donde los jesuitas habían tenido la mayoría de sus plantaciones. Sin embargo, las regiones de producción de café en Brasil son distintas de las plantaciones de mate. Según la FAO en 2012,

Antes de la llegada de los españoles, se sabe que el pueblo guaraní, indígena del área de distribución natural de la planta, consumía yerba mate al menos con fines medicinales. También se han encontrado restos de yerba mate en una tumba quechua cerca de Lima, Perú y, por lo tanto, se ha sugerido que se asoció con el prestigio. Los primeros europeos en establecerse en las tierras de los guaraníes y la yerba mate fueron los españoles que fundaron Asunción en 1537. La nueva colonia se desarrolló con escaso comercio y contacto con el exterior y eso hizo que los españoles establecieran contactos más plenos más allá de las relaciones laborales con los tribus locales. No está claro exactamente cuándo los españoles comenzaron a beber mate, pero se sabe que a fines del siglo XVI se consumía ampliamente.

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