Bosque de coníferas

Las coníferas son un grupo de plantas con semillas con forma de cono, un subconjunto de las gimnospermas. Científicamente, forman la división Pinophyta, también conocida como Coniferophyta o coníferas. La división contiene una sola clase existente, Pinopsida. Todas las coníferas existentes son plantas leñosas perennes con crecimiento secundario. La gran mayoría son árboles, aunque unos pocos son arbustos. Los ejemplos incluyen cedros, abetos de Douglas, cipreses, abetos, enebros, kauri, alerces, pinos, abetos, secuoyas, piceas y tejos. A partir de 1998, se estimó que la división Pinophyta contenía ocho familias, 68 géneros y 629 especies vivas.

Aunque el número total de especies es relativamente pequeño, las coníferas son ecológicamente importantes. Son las plantas dominantes en grandes extensiones de tierra, sobre todo en la taiga del hemisferio norte, pero también en climas fríos similares en las montañas más al sur. Las coníferas boreales tienen muchas adaptaciones invernales. La forma cónica estrecha de las coníferas del norte y sus ramas caídas hacia abajo las ayudan a arrojar nieve. Muchos de ellos alteran estacionalmente su bioquímica para hacerlos más resistentes a la congelación. Si bien las selvas tropicales tienen más biodiversidad y rotación, los inmensos bosques de coníferas del mundo representan el sumidero de carbono terrestre más grande. Las coníferas tienen un gran valor económico para la producción de madera blanda y papel.

Las primeras coníferas aparecen en el registro fósil durante el Carbonífero Superior (Pennsylvanian), hace más de 300 millones de años. Se ha sugerido que las coníferas están más estrechamente relacionadas con los Cordaitales , un grupo de árboles y plantas trepadoras del Carbonífero-Pérmico cuyas estructuras reproductivas tienen algunas similitudes con las de las coníferas. Las coníferas más primitivas pertenecen al conjunto parafilético de las "coníferas walchian", que eran árboles pequeños y probablemente se originaron en hábitats de tierras altas secas. La variedad de coníferas se expandió durante el Pérmico Temprano (Cisuraliano) a las tierras bajas debido a la creciente aridez. Las coníferas de Walchian fueron reemplazadas gradualmente por coníferas voltzialeanas o de "transición" más avanzadas. Las coníferas no se vieron afectadas en gran medida por el evento de extinción del Pérmico-Triásico,y fueron las plantas terrestres dominantes de la era Mesozoica. Grupos modernos de coníferas surgieron de Voltziales durante el Pérmico Tardío hasta el Jurásico. Las coníferas sufrieron un importante declive en el Cretácico Superior correspondiente a la explosiva radiación adaptativa de las plantas con flores.

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