Anticuerpo

Un anticuerpo, también conocido como inmunoglobulina, es una proteína grande en forma de Y utilizada por el sistema inmunitario para identificar y neutralizar objetos extraños como bacterias y virus patógenos. El anticuerpo reconoce una molécula única del patógeno, llamada antígeno. Cada punta de la "Y" de un anticuerpo contiene un paratopo (análogo a una cerradura) que es específico para un epítopo particular (análogo a una llave) en un antígeno, lo que permite que estas dos estructuras se unan con precisión. Mediante este mecanismo de unión, un anticuerpo puede etiquetarun microbio o una célula infectada para el ataque de otras partes del sistema inmunitario, o puede neutralizarlo directamente (por ejemplo, bloqueando una parte de un virus que es esencial para su invasión).

Para permitir que el sistema inmunológico reconozca millones de antígenos diferentes, los sitios de unión al antígeno en ambas puntas del anticuerpo vienen en una variedad igualmente amplia. Por el contrario, el resto del anticuerpo es relativamente constante. Solo ocurre en algunas variantes, que definen la clase o el isotipo del anticuerpo: IgA, IgD, IgE, IgG o IgM. La región constante en el tronco del anticuerpo incluye sitios involucrados en interacciones con otros componentes del sistema inmunológico. Por lo tanto, la clase determina la función desencadenada por un anticuerpo después de unirse a un antígeno, además de algunas características estructurales. Los anticuerpos de diferentes clases también difieren en el lugar del cuerpo en el que se liberan y en qué etapa de la respuesta inmunitaria.

Junto con las células B y T, los anticuerpos constituyen la parte más importante del sistema inmunitario adaptativo. Se presentan en dos formas: una que está adherida a una célula B y la otra, una forma soluble, que no está adherida y se encuentra en fluidos extracelulares como el plasma sanguíneo. Inicialmente, todos los anticuerpos son de la primera forma, adheridos a la superficie de una célula B; luego se los denomina receptores de células B (BCR). Después de que un antígeno se une a un BCR, la célula B se activa para proliferar y diferenciarse en células plasmáticas, que secretan anticuerpos solubles con el mismo paratopo, o células B de memoria, que sobreviven en el cuerpo para permitir una inmunidad duradera al antígeno. Los anticuerpos solubles se liberan en la sangre y los fluidos tisulares, así como en muchas secreciones. Debido a que estos fluidos se conocían tradicionalmente como humores, la inmunidad mediada por anticuerpos a veces se conoce o se considera parte de la inmunidad humoral. Las unidades solubles en forma de Y pueden presentarse individualmente como monómeros o en complejos de dos a cinco unidades.

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